A nutrição é um campo de batalha onde todo mundo parece ter uma opinião. Algumas dessas opiniões são baseadas em ciência, e outras, chutes escondidos atrás de poucas provas para os apoiarem. Pode ser frustrante se você está apenas tentando se manter saudável. Você gasta mais dinheiro em uma água engarrafada cara ou toma água da torneira? A ciência por trás do produto é válida?

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Esse é o caso da “água alcalina”, ou, como eu vou chamá-la pelo resto da matéria, água básica. Cada vez mais, vemos constatações defendendo que esse tipo de água hidrata você melhor, apoiadas por alguma ciência. Vários estudos parecem louvar os benefícios da água, mas raramente envolvem as pessoas de fato beberem-na. Isso quer dizer que a prova e o custo não justificam a água básica como algo muito diferente do que frescura de gente rica se você tiver um filtro funcionando bem.

“Água é maravilhosa”, Jo Zimmerman, instrutor de Cinesiologia da University of Maryland School of Public Health, disse ao Gizmodo. “Mas isso são boatos, e não fatos, até o momento.”

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Essa água está me seguindo onde quer que eu vá. (Imagem: Ryan F. Mandelbaum)

Aqui vai um breve resumo de química se você não se lembra: a água (H2O) é feita de dois átomos de hidrogênio e um átomo de oxigênio. Algumas dessas moléculas de água quebram, deixando H+ livre (íons de hidrogênio) e OH- livre (íons de hidróxido). Se existe a mesma quantidade de hidrogênio livre quanto de hidróxido, a solução não é nem ácida nem básica, e a medida da concentração de íons de hidrogênio, chamado pH, é igual a sete. Se tem mais íons de hidrogênio livres, então a solução é ácida, e o pH é menor do que sete. Se existem mais íons livres de hidróxido, então a solução é alcalina, ou básica, então o pH é maior do que sete. Para cada número inteiro a mais em pH, existem dez vezes menos íons de hidrogênio.

Isso é confuso sem as contas, mas é porque a escala de pH é um logaritmo de um expoente negativo.

Você pode tornar a água mais básica de algumas formas. Ou você pode tirar alguns hidrogênios extra com algum tipo de ionizador de água, ou colocar algo na água que acrescenta mais hidróxido (como lixívia), ou roubar alguns íons de hidrogênio (como bicarbonato de sódio).

O que as pessoas acham que é tão bom na água básica? Muita coisa, na verdade. Um estudo japonês descobriu muitas e muitas pesquisas defendendo os benefícios de saúde, e eles vêm a bebendo faz muito tempo. As companhias americanas que encontrei se gabavam da hidratação superior. Várias garrafas explicitamente diziam ser puras demais para serem testadas com fitas de pH, apesar de uma companhia, Essentia, fornecer um documento dizendo como testar o pH de outras formas. Muitos dos lugares diziam que a água ácida é ruim para você, mas a única prova conceituada que eu encontrei foi um documento da Universidade de Massachusetts dizendo que a água ácida em si não é ruim, só é um problema se ela sugar metais pesados do sistema de encanamento, o que é terrível. Isso é um problema de saúde pública, não de hidratação.

Essa companhias de água básica fizeram um bom trabalho de convencer as pessoas sobre os benefícios da sua água. No entanto, uma garrafa excessivamente cara de água era a única à venda na fila do caixa do Whole Foods na semana passada (eu estava lá para uma matéria, eu não faço compras lá).

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Imagem: Ryan F. Mandelbaum

Alcalinidade já é uma palavra popular em uma comunidade dietária, e as pessoas defendem que certas dietas podem tornar o pH todo do seu corpo mais alcalino, por exemplo. Isso é desnecessário. O seu corpo realmente não quer mudar propriedades como pH conforme ele tenta manter a homeostase. Se essas propriedades mudarem, é porque você está doente e precisa falar com um profissional da saúde. E se uma dieta básica fizer você perder peso, é provavelmente pelo mesmo motivo que qualquer outra dieta funciona. Já que ela força você a monitorar o seu consumo de comida, comer mais grãos integrais e vegetais e comer menos comida processada.

Simplesmente usar a palavra alcalina pode ativar o sentido de “eu devo beber isso porque é saudável” em alguém, no entanto.

O que a ciência diz? Eu só encontrei dois estudos que testam a capacidade de hidratação da água básica especificamente. Essentia tem o mais recente, um estudo aberto a todos no Journal of the International Society of Sports Nutrition, em que eles testam o quão bem a água ionizada reduzida, uma água básica feita ao ter o hidrogênio livre removido, funciona para a hidratação. Eles me disseram que isso é diferente da água básica feita ao acrescentar coisas (incluindo bicarbonato de sódio) para o gosto. O estudo em si dizia que não existe uma forma acordada de medir a hidratação, mas usa a espessura do sangue, em que sangue mais ralo significa mais hidratado. É um teste duplamente cego aleatório (então é bem rigoroso), incluindo 100 pessoas que testaram a viscosidade do sangue de pessoas tomando a água Essentia contra pessoas tomando água purificada. Eles fizeram todos se exercitarem ao ponto da desidratação e beberem ou a água purificada ou a água da Essentia.

A água alcalina parecia causar menor espessura do sangue duas horas após sua ingestão, em média. Mas a maioria dos marcadores de hidratação que eles usaram tinham erros sérios quando sobrepostos aos dados entre água normal contra a alcalina — você não pode dizer com segurança que uma era melhor do que a outra. Pense dessa forma: se eu disser: “Eu acho que Molly nasceu em Janeiro ou Fevereiro e Melvin nasceu em Fevereiro ou Março do mesmo ano”, então você não pode me dizer com segurança que Molly é mais velha. Uma variável, a viscosidade do sangue sistólico, tinha uma diferença estatisticamente significativa, de acordo com o estudo. Isso quer dizer que tinha uma chance de menos de 5% da diferença que água alcalina e água comum teriam se fosse por acaso.

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Tirei essa foto no metrô para fazer um post engraçado de Instagram (Imagem: Ryan F. Mandelbaum)

Sim, o estudo foi aleatório e controlado, e existe menos de 5% de chance de um dos efeitos observados ter sido aleatório. Mas é um único estudo, que tecnicamente tem diversas hipóteses diferentes aglomeradas em um estudo, mostrando um efeito leve. Leia essa matéria para ver qual o problema em testar muitas coisas ao mesmo tempo. Existem outros motivos para o ceticismo — a Essentia pagou pelo estudo, e todos menos um dos autores e um dos editores receberam dinheiro ou da Essentia ou de uma firma de consultoria. O outro estudo teve conclusões similares, mas também foi financiado por uma empresa de água.

Os autores do estudo Dr. Ralph Holsworth, médico de medicina familiar e osteopática e diretor de pesquisa clínica e científica da Essentia, e Dr. John St. Cyr (o editor pago) defendem os resultados do estudo. “Eu acho que a Essentia está dedicada em mostrar a validade científica do produto, é isso que eles me incumbiram de fazer, e foi isso que alcançamos”, Homlsworth disse ao Gizmodo. Eu disse a St. Cyr quais reservas eu tinha sobre o seu viés, e ele não discordou. “Mesmo com farmacêuticos, quando eles aparecem com esse estudos, as pessoas se perguntam se eles estão fazendo isso porque estão planejando vender a droga. Sempre existem questões que se levantam. Eu concordo com você.” Mas St. Cyr se mostrou confiante no estudo, com a viscosidade do sangue como uma medida de hidratação e Essentia como um produto que pode hidratar mais rápido.

Quanto aos outros benefícios, eu dei uma olhada nos 57 estudos da pesquisa japonesa, um por um. Dos 57 estudos, um terço era de testes em ratos ou vermes. Muitos eram só testes em culturas de células. Outros eram anotações de procedimentos de conferências. Quatro dos testes não tinham controle, eles eram observações de pessoas tomando água mineral em um hotel. Isso deixou quatro testes clínicos controlados, pessoas tomando água de fato — um tinha 12 pacientes, um tinha 15 pacientes, um tinha 20 pacientes e outro tinha 60 pacientes. Os resultados desses estudos foram que água básica pode ter alguns efeitos positivos para pacientes com diabetes ou para pessoas com problemas renais. Isso quer dizer que existem várias dicas para alguns benefícios, mas nada conclusivo. Muitas coisas funcionam em culturas de células e outros animais e não funcionam no corpo humano. Eu tenho certeza de que deve haver algum estudo que eu perdi (sinta-se à vontade para mandar), mas será que alguns cientistas não podem dar uma olhada nessa água em alguns estudos controlados com pessoas?

Como nota, algumas dessas águas (incluindo Essentia) parecem realmente ter um gosto muito bom. Eu não tenho certeza se não é por que gastei US$ 3 nela. E eu realmente estou tentando enxergar ambos os lados aqui, mas a hipótese, de que essa água vai curar uma doença ou aumentar a sua expectativa de vida, não foi testada rigorosamente. O povo japonês vive bastante, no entanto, então quem sabe.

Holmsworth não conhecia um mecanismo para como a água básica poderia hidratar melhor se os resultados se manterem verdadeiros com o tempo. Nem ele soube dizer se esse é um efeito específico ao tipo de água básica com os íons removidos ao invés de qualquer água básica. Eu procurei o autor do estudo para ouvir seus comentários.

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Imagem: Ryan F. Mandelbaum

Só para lembrar, se você estiver realmente empolgado com qualquer um desses supostos benefícios, você pode conseguir água mais básica apenas acrescentando um pouco de bicarbonato de sódio à água comum. Na cidade de Nova York pelo menos, a água de torneira vai de cerca de 7.1 a 9 na escala de pH, na média sendo 7.4, disse ao Gizmodo Jessica Wilson, professora assistente de Engenharia Civil e Ambiental do Manhattan College. É alcalina por causa dos minerais nela, não por causa de algum processo de ionização. Mas ninguém soube me dizer por que uma coisa seria melhor do que a outra.

Isso nos deixa com garrafas muito caras de água sem muito apoio científico para justificar seu custo. Se você tem muito dinheiro e quer gastar em algo que já é geralmente disponível de graça, então sinceramente vá fundo. Mas, como Zimmerman me disse, “se a escolha for entre água alcalina e refrigerante, então a água alcalina é uma aposta melhor. Água de bebedouro contra água alcalina, apenas beba a água de bebedouro.”

Imagem do topo: ElizaC3/Flick/Ryan F. Mandelbaum