Pesquisadores analisaram tartarugas marinhas de dois oceanos e encontraram uma quantidade avassaladora de plástico nos estômagos dos répteis. Ao realizar autópsias em espécimes presos, a equipe encontrou centenas de pedaços de plástico em várias dezenas de tartarugas – evidência da onipresença da poluição humana no mundo natural.

Elas comiam principalmente dois tipos: polietileno e polipropileno, ambos plásticos usados ​​em muitas embalagens descartáveis. Esse plástico é comumente encontrado próximo à superfície do oceano, mas também se quebra e surge em toda o mar. Os cientistas da Grã-Bretanha e da Austrália analisaram como ele é consumido pelas tartarugas, especialmente os bebês, em um estudo publicado na Frontiers in Marine Science.

Os pesquisadores descobriram que mais tartarugas ingerem plástico no Oceano Pacífico do que no Oceano Índico. Quatro em cada cinco tartarugas-verdes continham plástico, enquanto 86% das tartarugas cabeçudas continham, e cerca de um terço das tartarugas-oliva que a equipe encontrou na bacia do Pacífico. No Oceano Índico, apenas 28% das tartarugas-chatas continham plástico, seguidas por 21% das tartarugas cabeçudas e 9% das tartarugas-verdes.

Os tipos de plástico também diferiam entre os dois oceanos. “O plástico nas tartarugas do Pacífico era composto principalmente de fragmentos duros, que poderiam vir de uma vasta gama de produtos usados ​​por humanos, enquanto os plásticos do Oceano Índico eram principalmente fibras – possivelmente de cordas de pesca ou redes”, disse Emily Duncan, bióloga conservacionista da Universidade de Exeter e o principal autora do estudo, em um comunicado à imprensa.

O consumo é um exemplo de armadilha evolucionária, situação que ocorre quando o comportamento adaptativo de um animal ou habitat torna-se uma influência negativa em sua sobrevivência. Uma das maneiras pelas quais uma armadilha evolutiva pode afetar as tartarugas é quando algo deletério para os animais imita um componente benéfico da vida: a saber, a comida. Isso afeta especialmente as tartarugas mais jovens, pois elas operam com instintos evolutivos e não tiveram tempo para desenvolver instintos comportamentais adequados que lhes permitam evitar o plástico, observou a equipe de pesquisa no artigo.

E isso pode matar tartarugas jovens de várias maneiras. Pode lacerar e bloquear o trato gastrointestinal dos animais e também é suspeito de causar desnutrição e contaminação química dos animais. Em 2017, uma tartaruga marinha ao largo da Tailândia quase morreu envenenada no sangue depois de comer quase mil moedas. Esses itens não consumíveis podem imitar a comida depois que a comida real das tartarugas – coisas como algas – fica grudada neles, fazendo-os cheirar como pedaços saborosos para os répteis marinhos. Microplásticos foram encontrados em todas as espécies de tartarugas marinhas do planeta, e este novo estudo oferece um pouco mais de visão sobre onde as tartarugas estão consumindo esse plástico e como isso as afeta.

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Duncan disse que os polímeros plásticos encontrados nas tartarugas são tão amplamente usados ​​que não podem ser atribuídos a nenhuma fonte específica. Em outras palavras, existem tantas fontes de poluição do plástico que é difícil apontar o dedo para um mau ator. Infelizmente, as tartarugas não são os únicos organismos a sofrer com isso. As plantas também podem sugar o plástico pelas raízes, por exemplo.