Este foi um ano divisor de águas para as florestas tropicais – e não de um jeito bom. Incêndios maciços queimaram centenas de milhares de acres de florestas tropicais na Indonésia e no Brasil. O resultado disso é um grande aumento nas emissões de gases de efeito estufa devido ao carbono liberado não apenas das árvores, mas também de turfeiras e outras áreas de alto estoque de carbono, a saúde de milhões afetados pela fumaça e os impactos incalculáveis ​​na biodiversidade de plantas e animais.

Embora a situação em terra tenha sido agravada pelo El Niño deste ano, que resultou em uma estação seca mais longa do que o normal, o fato de que os incêndios não ocorrem naturalmente na maioria das regiões tropicais significa que os humanos são os culpados. Fortes evidências ligaram esses incêndios à limpeza de terras para plantações e pastagens. Além disso, grande parte dos incidentes pode ser atribuída a apenas três commodities comercializadas globalmente: óleo de palma, soja e carne bovina.

Se existe algum ponto positivo, é o fato de os incêndios terem despertado a atenção global. Até levaram a protestos generalizados e pedidos de proibições e boicotes ao uso de produtos de origem florestal e às empresas por trás deles. No entanto, possivelmente o maior culpado está recebendo pouca atenção. Os dados mostram que desde o início do século 21, a China é responsável pela maior parte do crescimento da demanda por produtos de desmatamento, incluindo óleo de palma, soja e carne bovina.

Além disso, a China é a segunda maior economia do mundo e o maior parceiro comercial em receita com a Indonésia, Malásia e Brasil, os três principais exportadores dessas commodities tropicais. Isso significa que impedir incêndios e desmatamento é quase impossível sem a ação da China e de empresas chinesas.

Apesar disso, grande parte da atenção nos EUA se concentrou no papel das empresas, em seus investimentos e nas longas cadeias de suprimentos que conectam os consumidores às commodities tropicais. A Blackrock, empresa de investimentos com sede nos EUA, foi chamada de “o maior investidor do mundo em desmatamento“.

A Amazon Watch, uma organização sem fins lucrativos que monitora a situação na América do Sul, divulgou uma lista de empresas cúmplices dos incêndios na região, incluindo as norte-americanas Vanguard, State Farm, T. Rowe Price, Cargill, Citigroup, a francesa BNP Paribas, e a holandesa Louis Dreyfus. A Mighty Earth, outra organização sem fins lucrativos dos EUA, inclui Costco, Sysco, McDonald’s, Mars entre dezenas de empresas em sua própria lista recentemente divulgada.

“O apoio do público em geral acerca dos incêndios na Amazônia é importante”, disse Emma Lierley, gerente de comunicações florestais da Rainforest Action Network, organização sem fins lucrativos, ao Gizmodo. “As pessoas estão lembrando que as florestas tropicais são importantes para o planeta e para as comunidades locais e indígenas, e estão pedindo às empresas e bancos ocidentais que retirem seu financiamento desses projetos devastadores”.

O crescimento econômico da China nas últimas duas décadas transformou as cadeias de suprimentos e o comércio globais, e as campanhas ambientais não foram bem-sucedidas. Parte disso é logístico; A Amazon Watch, a Mighty Earth e outras organizações sem fins lucrativos que focam em incêndios e desmatamento são baseadas principalmente nos EUA e na Europa e têm acesso a mais dados sobre empresas domésticas do que as da China. Uma imprensa e uma sociedade civil fortemente restringidas na China significam que a conscientização do consumidor sobre o papel do país no desmatamento é provavelmente baixa.

Isso é um problema porque, sem a ação da China, os esforços para salvar as florestas tropicais da Amazônia e do Sudeste Asiático podem ser inúteis. Às vezes, a conexão é direta. Tomemos como exemplo o óleo de palma, cuja produção levou à perda de biodiversidade do desmatamento. Em resposta à pressão dos consumidores e da sociedade civil, a União Europeia fez planos para restringir suas importações. A resposta da Indonésia e da Malásia? Olhe para a China, onde não existe essa restrição, como alternativa, e um movimento recente para reduzir as tarifas de importação pela China pode expandir as importações de óleo de palma para o país. A iniciativa da Europa, embora importante, pode acabar tendo um impacto insignificante.

O problema também não é apenas a China. Índia, Paquistão e Bangladesh estão aumentando suas importações de óleo de palma do sudeste asiático, enquanto Tailândia e Egito estão se tornando grandes importadores de soja sul-americana. De fato, quase todas as commodities tropicais ligadas ao desmatamento têm um mercado crescente na Ásia.

“Para borracha, óleo de palma, soja e madeira tropical, a região da Ásia-Pacífico está dominando o principal importador global”, disse ao Gizmodo Duncan Brack, especialista em florestas e commodities e pesquisador sênior da Chatham House.

À medida que os incêndios se intensificam no Brasil e na Indonésia, fica claro que a China e outros países da região devem mudar se quisermos ter alguma chance de salvar nossas florestas globais. Mesmo que todas as empresas da Amazon Watch ou da lista da Mighty Earth limpassem sua atuação, considerando o tamanho da China, isso poderia ter pouco impacto direto.

Embora a situação atual seja ruim, há sinais de mudanças no horizonte. A Aliança de Óleo de Palma Sustentável da China foi criada no ano passado e visa fazer com que mais empresas chinesas se comprometam a importar apenas óleo de palma sustentável. Isso significa, entre outras coisas, apenas o fornecimento de óleo de palma não cultivado em terras recentemente desmatadas ou queimadas.

“A atitude da China em relação ao óleo de palma sustentável terá um impacto significativo na cadeia de suprimentos global”, disse Darel Webel, CEO da organização sem fins lucrativos Roundtable on Sustainable Palm Oil, ao Gizmodo.

Existem outros sinais de esperança. Antes da Cúpula de Ação Climática das Nações Unidas, a China disse que iria liderar os países a adotarem “soluções baseadas na natureza” para lidar com as mudanças climáticas, o que também poderia incluir benefícios à biodiversidade, como reflorestamento e esforços para expandir pastagens e pântanos. Também há sinais de que o Belt and Road Initiative – o plano da China para a estratégia de desenvolvimento global que financiou projetos de infraestrutura maciços com amplos impactos climáticos e ambientais nos países em desenvolvimento – poderia se transformar em Green Belt and Road.

Isso mostra que a China responde e leva a sério seu compromisso climático. O país está alinhado com os compromissos do Acordo de Paris muito antes do previsto. Mas importar mercadorias que causam a destruição de florestas, que liberam dióxido de carbono fora da fronteira com a China, também é uma forma do que os especialistas chamam de “vazamento de emissões”. Esse problema afetou muitos países ocidentais e também terceirizou a produção de muitos bens – e as emissões de carbono associadas – para os países em desenvolvimento.

Devido às realidades modernas das cadeias de suprimentos globais, se as iniciativas da China forem bem-sucedidas ou crescerem, elas poderão ter um impacto muito maior do que qualquer campanha que vise um comprador marginal nos EUA ou na Europa. Os incêndios na Amazônia e na Indonésia mostram como as florestas tropicais são vulneráveis. Protegê-los deve ser uma prioridade para todos os países – especialmente aqueles como a China, que dependem cada vez mais das importações de commodities tropicais.

Nithin Coca é uma jornalista freelancer com foco em questões econômicas e ambientais nos países em desenvolvimento e possui conhecimentos específicos no sudeste da Ásia.