No fim de semana, as autoridades de saúde chinesas relataram a morte de um veterinário causada pelo vírus Monkey B, que ele pegou de um dos animais que manipulava. Embora muitas vezes fatal se não for tratado, o vírus raramente infecta humanos e não é considerado muito contagioso.

O Monkey B é uma espécie de vírus da herpes com muitos nomes diferentes, incluindo apenas vírus B, herpes vírus B, e agora formalmente conhecido como Macacine herpesvírus 1 ou McHV-1. O nome é uma referência ao seu hospedeiro natural, o amplo gênero dos macacos mais velhos do mundo conhecido como Macaca. 

Geneticamente, este vírus é um parente muito próximo do herpes simplex-1 e do herpes simplex-2, ou simplesmente HSV-1 e HSV-2 –duas das formas mais comuns de herpes em humanos. O HSV-1 tende a causar herpes labial e o HSV-2 ocasiona herpes genital. 

Como o HSV-1, o Monkey B em macacos tende a causar feridas leves ou nenhum sintoma. Mas é capaz de causar doenças graves, muitas vezes neurológicas, nas raras ocasiões em que consegue atingir os humanos. Desde sua descoberta na década de 1930, de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças (CDC) dos Estados Unidos, houveram pelo menos 50 casos relatados de herpes vírus B em humanos, com 21 mortes. A maioria dessas vítimas, como o último caso na China, contraiu por meio do contato próximo com os fluidos corporais de macacos que já tinham infecção aguda (muitos vírus do herpes podem permanecer latentes no corpo após a infecção aguda).

No sábado passado, funcionários do centro de controle de doenças da China relataram o caso. De acordo com o relatório, a vítima era um veterinário de 53 anos, residente da cidade Pequim, que trabalhava em um instituto de pesquisa voltado para a reprodução de primatas. Em meados de março, ele dissecou dois macacos mortos. Cerca de um mês depois, desenvolveu náuseas e vômitos, junto com febre e outros sintomas que não foram descritos como sintomas neurológicos.

Em meados de abril, um exame de seu fluido espinhal indicou a possível presença do Monkey B, e mais amostras de sangue e saliva foram coletadas do homem e de dois de seus contatos próximos (um médico e uma enfermeira). 

Embora o teste tenha confirmado a infecção, as outras duas pessoas deram negativo. Infelizmente, depois de mais de um mês de várias viagens ao hospital, o homem morreu de infecção em 27 de maio. De acordo com as autoridades de saúde, é o primeiro caso conhecido de morte atribuído ao herpes vírus B já documentado na China.

O vírus pode ser fatal, mesmo com a terapia antiviraldisponível. Apesar disso, felizmente, parece ser muito difícil de se infectar. Além do de agora, apenas um caso de transmissão entre humanos foi relatado desde 1932. Segundo o relatório do CDC de 1987, a vítima provavelmente contraiu o vírus aplicando o mesmo creme para a pele usado para aliviar as feridas de pele do marido infectado, e havia um corte em seu dedo que possibilitou a transmissão. O marido e duas outras vítimas no mesmo grupo pegaram o vírus trabalhando em um centro de pesquisa.

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Isso não quer dizer que o risco seja totalmente zero para as pessoas, mesmo nos Estados Unidos. Alguns anos atrás, descobriu-se que o vírus estava disseminado em uma população de macacos-rhesus que viviam no Silver Springs State Park, na Flórida. Embora apenas uma pequena porcentagem desses macacos possa estar liberando ativamente o vírus, este é um bom exemplo da importância de não chegar muito perto da vida selvagem ao nosso redor, não importa o quão fofos ou amigáveis eles possam parecer.