O terceiro teste em alta altitude de um protótipo da SpaceX Starship terminou com um pouso bem-sucedido em 3 de março – e então, momentos depois, explodiu.

Embora o SN10, como o protótipo era conhecido, tenha se juntado a seus dois predecessores mais recentes no grande além, ele ainda foi celebrado como um sucesso por se tornar o primeiro dos protótipos da Starship, de Elon Musk, com destino a Marte, a conseguir pousar. Na terça-feira (9), Musk foi ao Twitter para explicar por que o SN10 nos deu falsas esperanças temporariamente e esclareceu que uma série de correções já está em andamento para o próximo protótipo da série, o SN11.

“O motor do SN10 estava com baixo empuxo devido (provavelmente) à ingestão parcial de hélio do tanque coletor de combustível”, tuitou Musk. “Impacto de 10m/s esmagou as pernas e parte da base.”

Em tuítes subsequentes, Musk confirmou que a ingestão de hélio foi provavelmente o resultado de um sistema de pressurização que foi adicionado ao tanque CH4 para corrigir um erro que havia ocorrido anteriormente com o SN8.

“Se a pressurização autógena tivesse sido usada, as bolhas de CH4 provavelmente teriam se revertido em líquido”, escreveu Musk . “O hélio na plataforma foi usado para evitar a perda do líquido devido à movimentação, o que aconteceu no voo anterior. Minha culpa por aprovar. Parecia uma boa ideia na época.”

Um vídeo do lançamento do SN10 e o subsequente pouso suave na instalação de teste da SpaceX em Boca Chica, no Texas, mostra o foguete se aproximando para um pouso rápido antes de se estabelecer em um ângulo inclinado, ligeiramente em chamas. Quase um minuto após completar com sucesso o voo de teste, o foguete explode em uma enorme bola de fogo.

O tuíte de Musk veio como uma resposta a uma série de imagens compartilhadas por um fotógrafo que parecem capturar funcionários da SpaceX testando as pernas de pouso do SN11 para garantir que elas serão implantadas adequadamente enquanto o foguete se prepara para seu voo de teste iminente.

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Embora o SN11 já esteja a postos na plataforma de lançamento em Boca Chica, a SpaceX ainda não confirmou quando o próximo teste está programado para ocorrer – embora alguns especialistas do setor estimam que o novo protótipo poderia estar pronto para ser lançado já na próxima semana.