Na semana passada, milhões de californianos ficaram sem energia elétrica durante blecautes depois de uma onda de calor violenta. Por mais que os conservadores adorem dizer que isso mostra que a energia renovável não é confiável, isso simplesmente não é verdade.

Mas é verdade que na transição de fontes fósseis para fontes limpas, baterias podem desempenhar um papel importante, armazenando toda essa energia renovável para quando for necessária. Isso pode nos ajudar a abandonar os combustíveis fósseis para sempre. Neste momento crucial, a Califórnia está prestes a mostrar como será o futuro, ativando o projeto da maior bateria do mundo.

O projeto Gateway Energy Storage no condado de San Diego, administrado pela empresa LS Power Development, armazenará 250 megawatts de energia para o estado, o suficiente para abastecer cerca de 47.500 residências. Anteriormente, a maior bateria era a reserva de energia Hornsdale Power Reserve, de 150 megawatts, na Austrália Meridional, que funciona com baterias Tesla.

“A implantação da maior bateria do mundo na Califórnia é mais um passo em frente, não [apenas] para o estado atingir sua meta de energia 100% limpa e renovável para o setor de energia elétrica, mas também como um exemplo de como a energia limpa de alta demanda pode ser instalada rapidamente”, escreveu Mark Jacobson, diretor do programa de energia e atmosfera da Universidade de Stanford, em um e-mail.

Até agora, apenas 230 megawatts das células de bateria do projeto estão em operação, mas todo o projeto está programado para ser totalmente autorizado até o final de abril do próximo ano. A empresa diz que, no futuro, o projeto armazenará ainda mais energia. No próximo verão, o objetivo é fornecer 750 megawatts de armazenamento de energia e, eventualmente, o armazenamento pode chegar a 1 gigawatt.

O armazenamento em baterias pode lidar com energia elétrica de qualquer fonte e será particularmente útil para energia renovável. As baterias podem suavizar o fornecimento de energias renováveis ​​para que possam atender à demanda de pico quando o sol não está brilhando ou o vento não está soprando. Elas também podem ajudar a desativar as usinas de gás ainda necessárias para atender rapidamente a picos de  demanda de eletricidade.

“As baterias estão se tornando substitutos convencionais para usinas de gás natural que atendem picos de demanda”, disse Jacobson. “As baterias são muito melhores do que o gás natural porque descarregam eletricidade mais rápido, não poluem o ar, não exigem mineração invasiva contínua de gás e não liberam gases de efeito estufa durante o uso.”

Essa nova bateria marca um grande salto no armazenamento de energia para o estado, que tinha cerca de 500 megawatts de armazenamento em operação no final do ano passado. Mesmo assim, as autoridades dizem que ainda mais será necessário.

A operadora de rede da Califórnia estima que o estado acabará precisando de até 12 gigawatts de armazenamento de bateria para atender à demanda de energia em sua transição para fontes renováveis, em grande parte porque a energia eólica e a solar são variáveis -​​- elas só produzem energia quando as condições são adequadas.

O mesmo é verdade para o resto do mundo, e estamos apenas no início do processo de construção de armazenamento. No total, espera-se que 4,6 gigawatts de armazenamento de energia sejam construídos em 2020 em todo o mundo.

Ketan Joshi, um analista independente de energia e escritor científico, disse que as baterias se saem bem no fornecimento de serviços de curto prazo, como injeções rápidas de energia para evitar apagões durante picos de demanda, mas elas sozinhas não são uma solução mágica para resolver a questão da resiliência energética.

“As baterias […] não funcionam bem quando são tratadas como a única opção para integrar energia renovável variável”, escreveu ele em um e-mail. Isso porque, embora estejam ficando mais baratas, ainda são muito caras para construir. Além disso, fabricá-las requer toneladas e toneladas de energia, bem como materiais que podem vir de fontes questionáveis.

Quando as baterias forem ativadas, Joshi também disse que gostaria que fossem propriedade de comunidades locais, em vez de grandes corporações.

“Isso permitiria aumentar a capacidade de armazenamento, mas implantado de forma que aumentasse a participação dos cidadãos na ação climática, aumentasse a diversidade física dos locais dos ativos, tornando-os mais resistentes a desastres (como incêndios!), e aumentasse o retorno para os cidadãos, o que é bom porque todos estão sofrendo e precisam de ajuda neste ano de 2020, e essa pode ser uma boa forma de ajudar nisso”, disse.

Ainda assim, disse Jacobson, este novo projeto pode desempenhar um papel importante no futuro das energias renováveis ​​da Califórnia.

“As baterias, junto com outras opções de armazenamento limpo, ajudarão a transição mundial para sairmos rapidamente dos combustíveis fósseis”, disse ele.