As empresas de combustíveis fósseis se beneficiaram de forma desonesta do apoio financeiro oferecido pelo governo norte-americano no ano passado. Agora, novos dados mostram que grandes nomes do setor demitiram dezenas de milhares de trabalhadores em 2020 enquanto enchiam suas contas bancárias com dinheiro público.

Em uma nova análise publicada na sexta-feira, o BailoutWatch, um grupo de vigilância sem fins lucrativos, calculou os benefícios que as empresas de combustíveis fósseis receberam da Lei CARES aprovada no ano passado. O grupo descobriu que quase 80 empresas de combustíveis fósseis, incluindo alguns dos maiores nomes mundiais do setor de petróleo e gás, conseguiram mais de US$ 8 bilhões em descontos federais. E esse dinheiro parece não ter chegado aos trabalhadores reais da indústria: documentos coletados pelo BailoutWatch mostram que a maioria dessas mesmas empresas demitiu cerca de 60.000 pessoas no ano passado.

Se você se lembra, a indústria de petróleo e gás entrou em queda livre em meados de 2020, quando a demanda por combustível despencou com o início da pandemia. O então presidente Donald Trump e os republicanos do Congresso fizeram lobby sem sucesso por um apoio específico apenas para a indústria, argumentando que estavam preocupados com os empregos.

“Instruí o Secretário de Energia e o Secretário do Tesouro a formular um plano que disponibilize fundos para que essas empresas e empregos tão importantes sejam garantidos por muito tempo no futuro!” Trump tuitou em abril passado. Enquanto isso, Harold Hamm, magnata do petróleo e conselheiro de Trump, disse ao Washington Post que estava falando com o presidente sobre “como [a pandemia] poderia prejudicar […] empregos e as economias em estados produtores [de combustíveis fósseis] e comunidades em todo os EUA, da Pensilvânia à Califórnia e do Texas à Dakota do Norte.”

Embora esses fundos específicos do setor nunca tenham sido aprovados, a estrutura de alguns dos ajustes da Lei CARES na lei tributária — cujo objetivo era ajudar as empresas que estavam perdendo dinheiro ao reter trabalhadores — criou algumas brechas. Duas em particular acabaram sendo uma bênção para a indústria de combustíveis fósseis. Uma permitia que as empresas compensassem os prejuízos fiscais de anos anteriores e a outra, que as deixasse reivindicar créditos fiscais antecipadamente. Ambas geraram milhões de dólares para as empresas de petróleo, descobriu o BailoutWatch.

“A maioria desses programas foi dirigida à economia em geral para apoiar empresas grandes e pequenas durante a crise econômica”, disse Chris Kuveke, analista da BailoutWatch. “Onde o petróleo e o gás se beneficiaram desproporcionalmente foi no espaço tributário. Esses benefícios foram direcionados a empresas que haviam sido lucrativas na última década, mas vinham sofrendo significativamente desde 2018. Se você olhar para o que aconteceu com o petróleo desde 2018, ele teve três anos terríveis. As disposições fiscais permitiram que as empresas que eram lucrativas, mas sofreram mesmo antes da pandemia, que é muito exclusiva do setor de petróleo e gás, se beneficiassem de injeções maciças de capital direto.”

O BailoutWatch analisou o que é chamado de Formulário 10-K, um documento fiscal que a Comissão de Valores Mobiliários dos EUA, a SEC, exige que as grandes empresas completem a cada ano, para comparar o número de trabalhadores inscritos no final de 2019 com o final de 2020. Eles então compararam esses números ao valor total do apoio financeiro que cada empresa recebeu por meio de incentivos fiscais e publicaram em um relatório no ano passado.

Os números são impressionantes. A Marathon Petroleum recebeu mais de US$ 2 bilhões em benefícios fiscais da Lei CARES, mas dispensou mais de 1.900 de seus trabalhadores — um corte de 9% em sua folha de pagamento. Os registros da SEC mostram que 880 dos trabalhadores demitidos foram cobertos por um acordo coletivo de trabalho — isto é, estavam em um sindicato. (A empresa disse ao The Guardian que tinha que tomar “a decisão muito difícil” de cortar cargos e que ofereceu assistência médica e benefícios aos demitidos.) A Occidental Petroleum, enquanto isso, obteve US$ 195 milhões em descontos, mas ainda dispensou 2.600 pessoas, um corte de 18%.

Sete dessas empresas, segundo a análise, se beneficiaram diretamente de um programa específico desenvolvido para manter os trabalhadores — e ainda assim despediram pessoas. A US Well Services, sediada em Houston, uma empresa de serviços de campos petrolíferos, obteve um empréstimo de US$ 10 milhões do Programa de Proteção ao Salário da Administração de Pequenas Empresas. Mesmo assim, seus registros na SEC mostram que ela ainda demitiu 233 trabalhadores, um corte de mais de 25%. A empresa não respondeu a um questionamento sobre este empréstimo.

Nem todas as empresas seguiram esse caminho; uma análise do Houston Chronicle publicada no ano passado mostrou que esses empréstimos salvaram dezenas de milhares de empregos no Texas.

Você pode estar se perguntando, como eu — para onde foi todo esse dinheiro, senão para manter as pessoas empregadas? É uma boa pergunta. Kuveke disse que podemos saber mais quando as empresas liberarem documentos fiscais.

“A Marathon, por exemplo, teve US$ 10 bilhões em perdas em 2020, então parte desse dinheiro certamente foi para a empresa manter a folha de pagamento dos funcionários que permaneceram — eles empregam dezenas de milhares de pessoas”, disse ele. “Mas eles também optaram por manter outros programas mais questionáveis, como seus programas de dividendos para investidores e remuneração de executivos.”

Assine a newsletter do Gizmodo

Kuveke disse que há outros benefícios para funcionários poderosos, como o uso de jatos particulares e bônus para executivos, que podem estar ocultos em declarações de procuração que podem vir à luz com mais pesquisas. E devemos cavar um pouco mais. Isso é dinheiro público. Além disso, as empresas de petróleo exercem um tremendo poder sobre o sistema político, que é em parte a forma como são capazes de tirar vantagem de brechas como essa.

“Esta Lei CARES foi criada predominantemente para apoiar a economia e manter os empregos, e está muito claro que os recursos que essas empresas receberam não foram usados ​​exclusivamente para manter salários — eles foram usados ​​para beneficiar executivos e acionistas”, disse Kuveke. “Não acho que as pessoas ficariam muito confortáveis ​​sabendo que é para isso que seus impostos estão indo.”