Esqueça o Oculus Rift ou Google Cardboard. Na Estação Espacial Internacional, a realidade virtual é muito importante, porém muito improvisada.

Nesta imagem, postada no Twitter pelo astronauta Terry W. Virts, você pode ver como é o treinamento para usar jetpacks em missões no espaço. Sim, isso é um laptop preso ao rosto dele.

Nele funciona um simulador de realidade virtual que permite pilotar o SAFER, um sistema de propulsão usado durante caminhadas espaciais para ser usado em emergências, caso o astronauta fique à deriva no espaço – assim ele pode voar até a nave.

Astronautas da ISS usam o jetpack há cerca de uma década, mas até hoje não precisaram ativá-lo, o que é um alívio. Segundo a NASA:

O sistema baseia-se em pequenos propulsores a jato de nitrogênio que permitem a um astronauta se movimentar no espaço. Seu tamanho e peso relativamente pequenos o tornam mais conveniente. No entanto, ele é pequeno por limitar a quantidade de agente propulsor que o SAFER transporta, de modo que ele só pode ser utilizado por um tempo limitado.

É por isso que o SAFER é destinado principalmente para resgates de emergência, e não como uma alternativa para se locomover pela estação espacial… O SAFER é um tipo raro de tecnologia, criado com a esperança de que não seja usado.

Infelizmente não pudemos encontrar um vídeo da NASA demonstrando o simulador, mas este vídeo da IgnisVR dá uma ideia de como é fazer uma caminhada no espaço usando propulsores:

Terry Virts fará sua primeira caminhada espacial amanhã, junto ao astronauta Barry Wilmore. Eles ficarão seis horas e meia fora da ISS para instalar dois novos portos de atracação para táxis espaciais que a NASA espera levar à estação até 2017.

A caminhada está prevista para começar às 10h10 (horário de verão) deste sábado, e será exibida pela NASA TV. [Twitter via Engadget; UPI.com]