A essa altura, estamos todos cruzando os dedos para que a estrela Betelgeuse, que está morrendo, exploda logo, porque quem não adora um bom show? A estrela gigante vermelha (visível na constelação de Orion) está ficando mais fraca desde o final do ano passado, levando muitos a especular que em breve poderá se transformar em uma supernova. Os cientistas que operam o Very Large Telescope do Observatório Europeu do Sul (ESO) divulgaram novas imagens da estrela supergigante – e sim, ela parece estranha.

Betelgeuse não está apenas escurecendo, parece estar mudando de forma.

Betelgeuse, o ponto avermelhado no canto superior esquerdo de Orion, é uma estrela a cerca de 700 anos-luz de distância, com cerca de 20 vezes a massa do Sol e um raio 900 vezes maior. A estrela de 10 milhões de anos – que é jovem para os padrões das estrelas – já parece ter envelhecido em uma supergigante vermelha. Embora a estrela varie em brilho, ultimamente está ficando progressivamente mais fraca e agora está em torno de 36% do brilho usual, de acordo com um comunicado de imprensa do ESO. Todas as estrelas supergigantes vermelhas terminam suas vidas em uma supernova, que é quando uma estrela entra em colapso após se queimar através de todos os seus elementos mais leves e formar um núcleo de ferro.

Uma equipe liderada por Miguel Montargès, astrônomo da KU Leuven, na Bélgica, observou a estrela desde dezembro passado usando o Very Large Telescope do ESO, que captura a luz visível que os objetos celestes liberam. Hoje, o ESO divulgou uma das imagens tiradas com o instrumento Spectro-Polarimetric de alto contraste Exoplanet REsearch (SPHERE). As imagens revelam uma estrela escurecendo e mudando de forma.

Aqui está a estrela em comparação com a aparência de um ano atrás, tirada pelo mesmo telescópio e instrumento:

Imagem : ESO/M. Montargès et al.

Mas a equipe não acha que Betelgeuse será uma supernova em breve. Eles supõem que a estrela esteja passando por um período de atividade já que pulsa e à medida que o calor viaja em torno de sua superfície ou que cuspiu poeira em nossa direção. Esta hipótese foi apoiada por outra imagem da luz infravermelha da estrela tirada por uma equipe do Observatório de Paris na França.

Nenhuma dessas observações descarta uma supernova surpresa, no entanto, e ninguém pode dizer com certeza quando a estrela explodirá. Quando ela finalmente explodir, no entanto, parecerá mais brilhante que a Lua no céu noturno e ficará visível mesmo durante o dia. Só esperamos que a grande explosão esteja no final do período de 100.000 anos que os astrônomos previram para este evento.