Uma nova pesquisa detectou uma mudança intrigante na temperatura corporal média do povo Tsimane, um grupo indígena de caçadores e agricultores da Amazônia boliviana que recentemente começou a interagir mais com as comunidades industrializadas. Ao longo de 16 anos, os Tsimane passaram por uma pequena mas rápida queda na temperatura corporal — refletindo um declínio semelhante visto entre os norte-americanos no último século e meio.

Em janeiro deste ano, um estudo encontrou evidências em registros médicos bem preservados de que a temperatura corporal dos norte-americanos caiu cerca de 0,028 graus Celsius a cada década desde a década de 1860. As descobertas não foram as primeiras desse tipo, mas pareceram fornecer a confirmação mais clara de que essas tendências de queda na temperatura corporal eram reais, pelo menos em lugares comparáveis ​​aos EUA.

Uma explicação proposta para a queda foram as mudanças no saneamento e na saúde pública, que reduziram o risco e a incidência de doenças infecciosas na vida moderna. Com menos infecções, diz a teoria, o sistema imunológico não precisa causar tanta inflamação para afastar os germes, levando a um corpo mais frio em média.

Michael Gurven, antropólogo da Universidade da Califórnia em Santa Bárbara, e sua equipe decidiram estudar as tendências da temperatura corporal de uma maneira única, voltando-se para seu próprio trabalho de longa data com o povo Tsimane na Bolívia.

“Registros sobre temperaturas corporais abaixo de 37 graus Celsius vêm em grande parte de países de alta renda como os EUA e o Reino Unido”, disse Gurven por e-mail. “Eu vi uma oportunidade de avaliar pela primeira vez as temperaturas corporais em um contexto muito diferente — os trópicos rurais — e se elas também diminuíram ao longo do tempo”.

Os Tsimane são uma das poucas comunidades na Terra que ainda subsistem em grande parte do cultivo de pequenas safras, bem como da coleta e da caça, como as pessoas faziam antes da era industrial. Nos últimos anos, no entanto, os Tsimane começaram a se misturar mais com seus vizinhos industrializados, até mesmo mandando seus filhos para escolas próximas. Em outras palavras, sua jornada pode ser vista como uma versão acelerada de como a humanidade em geral mudou nos últimos séculos.

“Embora o ambiente Tsimane seja semelhante hoje a quando começamos a trabalhar lá há duas décadas, o acesso a medicamentos, mercados e outras amenidades aumentou”, disse Gurven. “Portanto, isso nos dá a oportunidade de testar se a temperatura corporal também está diminuindo na área rural da Bolívia.”

Observando os registros médicos coletados de 5.000 indígenas Tsimane entre 2002 e 2018, a equipe de Gurven viu a temperatura corporal média do Tsimane cair de cerca de 37 graus Celsius em 2002 para 36,5 graus Celsius em 2018. Os resultados do estudo foram publicados na Science Advances.

Embora essas mudanças ecoem o que aconteceu em lugares como os Estados Unidos, Gurven e sua equipe acreditam que as explicações por trás disso são mais complexas do que simplesmente ter menos infecções. Por um lado, os Tsimane ainda sofrem uma gama mais frequente e ampla de doenças do que outras populações, mesmo que sua expectativa de vida tenha aumentado em mais de uma década nos últimos tempos.

“Nossas descobertas sugerem que não é apenas uma probabilidade menor de ter uma infecção específica, mas que a experiência do nosso corpo com a infecção em si pode ser diferente agora do que no passado”, disse ele. “Essa experiência pode ser porque agora temos medicamentos anti-inflamatórios de venda livre facilmente acessíveis, como o ibuprofeno, ou porque estamos agora em melhor forma do que no passado.”

Os motivos pelos quais as temperaturas corporais baixaram em uma parte do mundo provavelmente diferem de outros lugares, segundo os pesquisadores. É possível que uma redução na atividade física diária possa ter levado a temperaturas corporais mais baixas em alguns lugares, mas isso não explicaria as tendências entre os Tsimane, já que continuam ativos como sempre.

E nem todas as mudanças introduzidas no Tsimane recentemente foram positivas. Outra pesquisa da equipe de Gurven mostrou que, com a introdução do óleo de cozinha em suas comunidades, as taxas de obesidade começaram a subir entre eles (um peso corporal médio maior foi proposto como um possível fator para corpos mais frios, mas eles não encontraram nenhuma evidência disso aqui).

De modo geral, parece possível que a temperatura corporal mais baixa seja um indicador confiável de uma melhor saúde da população ao longo do tempo, assim como a expectativa de vida, disse Gurven, embora mais pesquisas precisem ser feitas para ter certeza.

“Eu adoraria ver outros estudando se padrões semelhantes de declínio da temperatura corporal coincidem com a melhoria das condições e se generalizam para muitos outros contextos ambientais”, disse Gurven. “Pode ser o caso, também, que se as condições piorarem, podemos ver a temperatura corporal subir.”