Uma ninhada de cigarras-periódicas que não é vista desde 2003 deve surgir este ano em partes dos Estados Unidos. Os agricultores estão sendo aconselhados a planejar a chegada delas, pois os insetos representam uma ameaça para as culturas frutíferas e ornamentais.

Pontuais que são, as cigarras-periódicas da ninhada IX irão surgir no sudoeste da Virgínia, partes da Carolina do Norte e da Virgínia Ocidental, de acordo com um comunicado à imprensa divulgado pelo Instituto Politécnico e Universidade Estadual da Virgínia (Virginia Tech). Incrivelmente, 1,5 milhões de cigarras são esperadas por cada acre nas áreas afetadas.

As cigarras são facilmente reconhecíveis, com seus corpos grandes, olhos grandes e bulbosos e asas transparentes. Elas parecem um pouco sinistras, mas são inofensivas para os humanos e animais de estimação. Se você tiver sorte, pode até encontrar uma casca de cigarra em um galho de árvore.

Em sua forma imatura, esses insetos passaram os últimos 17 anos no subsolo, onde se alimentaram das raízes das árvores. Mas chegou a hora de procriarem e renovarem o ciclo em uma tarefa que exigirá que cigarras imaturas, chamadas ninfas, deixem confortáveis confins subterrâneos, transformarem-se em adultos e encontrarem um companheiro. E é aí que entra o icônico zumbido, enquanto os machos tentam cortejar uma parceira com seus zangões impressionantemente estridentes.

“Comunidades e fazendas com grande número de cigarras surgindo ao mesmo tempo podem ter um problema substancial de ruído”, disse Eric Day, entomologista da Virginia Tech, no comunicado à imprensa. “Esperemos que qualquer incômodo desse distúrbio seja amenizado pelo quão pouco frequente – e surpreendente – este evento é.”

Essas cigarras apareceram pela última vez na região em 2003, mas algumas áreas viram um cluster em 2013, quando a ninhada II apareceu de acordo com a programação. Cigarras periódicas surgem em intervalos de 13 ou 17 anos, mas algumas cigarras aparecem anualmente. Os cientistas não têm certeza por que as cigarras periódicas adotaram estes ritmos extraordinários, mas pode ser uma maneira de evitar predadores.

As cigarras periódicas estão entre os insetos com vida mais longa da Terra, embora passem a maior parte do seu tempo como ninfas subterrâneas. Quando chega a hora de deixar o solo, as ninfas escapam construindo um túnel até a superfície. Uma vez em um galho de árvore ou cipó, as ninfas passam para a sua forma adulta.

“As cigarras podem aparecer em números esmagadores e os produtores em áreas previstas de atividade devem estar atentos”, disse Doug Pfeiffer, professor da Virginia Tech.

As cigarras não ameaçam as plantações mastigando a folhagem. Pelo contrário, elas ameaçam a saúde de árvores e videiras jovens por causa da forma como põem seus ovos. Usando um tubo afiado chamado ovipositor, uma cigarra fêmea deposita seus ovos dentro de um galho ou videira, fazendo com que eles se abram e murchem. Isso pode retardar o crescimento de árvores e videiras, ou mesmo matar toda a planta. As espécies de árvores em risco por causa das cigarras incluem macieiras, cornos, pessegueiro, nogueira, cerejeira e pereiro, de acordo com o estado de Kent.

As cigarras adultas só vivem por cerca de duas a quatro semanas, e todo o período de aparecimento de uma ninhada não dura mais do que aproximadamente seis semanas. As primeiras cigarras periódicas devem começar a aparecer nas áreas afetadas em maio, com um pico no início de junho. A maioria das cigarras deve desaparecer até julho.

A janela misericordiosamente curta significa que é possível que fazendeiros diminuam os impactos dos insetos em suas produções. As estratégias incluem não plantar árvores ou videiras no ano que deve ter uma infestação, além da implantação de redes e pulverização de inseticidas.

É um período interessante, já que essas cigarras devem aparecer agora e só voltarem daqui 17 anos.