Um projeto estabelecido para conservar os demônios da Tasmânia saiu pela culatra, pois os marsupiais carnívoros foram um pouco bem-sucedidos em seu novo habitat. Eles mataram um grande número de aves marinhas desde sua chegada, há quase uma década, de acordo com a filial local da organização de conservação Birdlife.

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Os diabos-da-Tasmânia, como são conhecidos, foram trazidos para a Ilha Mari, a poucos quilômetros da costa da Tasmânia, em 2012, na tentativa de proteger os animais do câncer facial contagioso que ameaçava a espécie. Na época, o governo da Tasmânia divulgou vários relatórios mencionando a possibilidade de danos às colônias de pássaros costeiros, que incluíam pequenos pinguins (Eudyptula minor) e cagarras, uma ave costeira da família dos petréis.

“Está muito claro que os demônios causaram um impacto ecológico catastrófico na avifauna da Ilha Maria”, disse Eric Woehler, ecologista de aves marinhas da Universidade da Tasmânia e pesquisador da BirdLife Tasmânia, à BBC.

Isso não significa subestimar o perigo que os marsupiais enfrentam. A espécie ameaçada de extinção tem sido o maior marsupial carnívoro da Terra desde que o tilacino, ou tigre da Tasmânia, foi extinto. 

A doença do tumor facial do demônio (DFTD sigla em inglês) exterminou até 90% das espécies desde que foi identificada pela primeira vez em 1996; ela se espalhou facilmente porque os diabos-da-tasmânia morderam uns aos outros durante as interações sociais. Pesquisas recentes sugeriram que a disseminação da doença pode estar diminuindo, mas as notícias chegaram um pouco tarde para as aves costeiras da Ilha Maria.

Woehler disse à BBC que os demônios desferiram um golpe irreversível na pequena colônia de pinguins na ilha, que tinha 3 mil casais reprodutores quando os carnívoros chegaram. Todos os pinguins se foram, e Woehler disse que os gansos estão fazendo ninhos nas árvores apenas para evitar os pequenos animais. Conforme observado no site da Tasmania Parks & Wildlife Service, os demônios são necrófagos e noturnos, como os pinguins que parecem ter sido expulsos da ilha.

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Uma pesquisa publicada no ano passado na revista Biological Conservation descreveu como os demônios prosperaram em sua casa adotiva às custas das colônias de cagarras; essa pesquisa observou que outros predadores dos pássaros, como gambás e gatos, foram derrotados pelos demônios. Woehler disse que gostaria de ver a população demônio da ilha removida, dado o sucesso de outras populações estabelecidas, embora um porta-voz do governo da Tasmânia tenha dito ao Guardian que a população da Ilha Maria “continua sendo uma parte importante do programa mais amplo do demônio.”

“Agora tem uma variedade de populações de animais seguros em torno da Tasmânia e no continente da Austrália”, disse Woehler ao The Guardian. “Eu diria que a remoção de uma população segurada não terá consequências adversas para o diabo”.

De acordo com o site do serviço de parques da Tasmânia, a Ilha Maria estará fechada de 27 de junho a 2 de julho para manutenção de rotina e operações de controle populacional dos macrópodes da região – animais como pademelons, cangurus e cangurus. Esperançosamente, esse tempo dará aos trabalhadores do parque uma chance de fazer um balanço do turbilhão de impactos causados pelos demônios e decidir como avançar de uma forma que beneficie todas as espécies.