Uma simulação de computador mostra que uma civilização tecnologicamente avançada, mesmo usando naves lentas, ainda pode colonizar uma galáxia inteira em uma pequena quantidade de tempo. A descoberta apresenta um possível modelo para a migração interestelar e um senso aguçado de onde podemos encontrar inteligência alienígena.

O espaço é enorme, e é por isso que provavelmente ainda não vimos sinais de inteligência extraterrestre. Aas distâncias entre as estrelas são vastas, mas é importante lembrar que o universo também é muito, muito antigo. Na verdade, eu chegaria a dizer que, em termos de extremos, a Via Láctea é mais antiga do que enorme.

É por essa razão que tendo a descartar as distâncias como uma variável significativa ao discutir o Paradoxo de Fermi — a observação de que ainda não vimos nenhuma evidência da existência de inteligência alienígena, embora provavelmente devêssemos ver.

Uma nova pesquisa publicada na revista científica The American Astronomical Society está reforçando minha convicção. O artigo, com coautoria de Jason Wright, astrônomo e astrofísico da Penn State, e Caleb Scharf, astrobiólogo da Universidade de Columbia, mostra que mesmo as estimativas mais conservadoras da expansão civilizacional ainda podem resultar em um império galáctico.

Uma simulação produzida pela equipe mostra o processo em funcionamento, à medida que uma civilização tecnológica solitária, vivendo em uma hipotética galáxia semelhante à Via Láctea, inicia o processo de expansão. Os pontos cinza na visualização representam estrelas instáveis, as esferas magenta representam estrelas fixas e os cubos brancos são naves estelares em trânsito. Jonathan Carroll-Nellenback e Adam Frank, ambos astrônomos da Universidade de Rochester, também participaram do estudo.

Ascensão dos impérios

As coisas começam devagar na simulação, mas a taxa de propagação da civilização realmente aumenta quando o poder do crescimento exponencial entra em ação. Mas isso é apenas parte da história; a taxa de expansão é fortemente influenciada pelo aumento da densidade de estrelas próximas ao centro galáctico e por uma política paciente, em que os colonizadores esperam que as estrelas cheguem até eles, resultado da rotação da galáxia em seu eixo.

Todo o processo, no qual todo o interior da galáxia está estabelecido, leva um bilhão de anos. Parece muito tempo, mas é apenas algo entre 7% e 9% da idade total da Via Láctea.

Outro aspecto interessante do vídeo é que ele mostra uma civilização em transição do status de Kardashev II – em que aproveita o poder de sistemas estelares inteiros – para uma civilização Kardashev III desenvolvida, que aproveitou a produção de energia de toda a galáxia (mais sobre a escala Kardashev aqui).

Que uma civilização possa querer embarcar em um empreendimento tão ambicioso pode parecer impossível, mas é importante lembrar o Princípio de Inteligência de Steven J. Dick, que afirma que a “manutenção, melhoria e perpetuação do conhecimento e da inteligência é a força motriz central da evolução cultural, e na medida em que a inteligência pode ser aprimorada, ela será aprimorada”, como escreveu o historiador da ciência em seu artigo de 2003,“Cultural Evolution, the Postbiological Universe and SETI.” Nossa civilização continua fazendo o que é possível, e não temos razão para acreditar que esse desejo cessará tão cedo. Daí a suposição de que civilizações avançadas irão, eventualmente, procurar ocupar todos os cantos da galáxia e montar acampamento em torno de fontes de energia preciosas, as estrelas.

Meu herói pessoal, o falecido Carl Sagan, pensou ser possível que civilizações alienígenas pudessem gerar ondas de colonização, mas argumentou que levaria muito tempo para uma civilização atingir o status de Kardashev III. O novo artigo, no entanto, imagina que a transição está acontecendo muito mais rápido do que se supôs anteriormente, mesmo sob algumas suposições irracionais conservadoras.

Devagar e sempre

O ponto de partida para o novo artigo foi um modelo de expansão idealizado pela mesma equipe em 2019, no qual os cientistas mostraram “como até naves lentas, como as que a humanidade fabrica hoje, podem colonizar a galáxia em pouco tempo — se elas puderem durar o suficiente para fazer a viagem às estrelas mais próximas”, explicou Wright em um e-mail.

A nova simulação apresenta um exemplo de como esse processo pode realmente acontecer, mostrando o ritmo e a forma física da propagação em escala galáctica. Também mostra como os movimentos estelares provavelmente desempenham um papel significativo nesse processo. As “próprias estrelas estão se movendo, então uma vez que você estabelece um sistema próximo, a estrela o move para outra parte da galáxia onde mais estrelas novas irão vagar e darão a você outra estrela próxima para se estabelecer”, afirma Wright.

Conforme observado, o novo modelo é limitado por algumas regras muito conservadoras. As naves de migração são lançadas uma vez a cada 10 mil anos, e nenhuma civilização pode durar mais do que 100 milhões de anos. As naves não podem viajar mais do que 10 anos-luz e a velocidades não superiores a 10 km por segundo, o que é comparável a sondas humanas como as espaçonaves Voyager e New Horizons.

“Isso significa que não estamos falando de uma espécie em expansão rápida ou agressiva e não há propulsão de dobra nem nada”, disse Wright. “Existem apenas naves que fazem coisas que poderíamos realmente fazer com algo como a tecnologia que podemos projetar hoje, talvez naves rápidas usando velas solares movidas por lasers gigantes, ou apenas naves de vida longa que podem fazer viagens de 100 mil anos em execução normal foguetes e estilingues gravitacionais de planetas gigantes”.

Assine a newsletter do Gizmodo

Alienígenas para o núcleo

Mesmo sob essas condições, todo o interior da galáxia simulada se estabeleceu em um bilhão de anos. Mas, como Wright me lembrou, nossa “galáxia tem mais de 10 bilhões de anos, então poderia ter acontecido muitas vezes, mesmo com esses parâmetros”.

Curiosamente, a simulação também mostra “a rapidez com que a expansão ocorre quando a frente de assentamento atinge a protuberância e o centro galácticos”, como os astrônomos escreveram em seu artigo. As estrelas perto do núcleo estão muito mais próximas umas das outras, de modo que as faixas, mas é “impressionante ver isso acontecer no vídeo”, disse Wright. O novo vídeo “confirma e valida trabalhos anteriores mostrando que os centros das galáxias são direções de busca promissoras para SETI [a busca por inteligência extraterrestre],” de acordo com o artigo.

Wright admitiu que a simulação se baseia em suposições muito simples. Assim, a equipe está agora trabalhando em uma simulação mais realista que permitirá uma maior variação nesses parâmetros, enquanto também permite que as civilizações melhorem e piorem nas viagens interestelares.

O novo estudo aumenta nossa compreensão do Paradoxo de Fermi, pois “se há espécies viajantes do espaço, então eles tiveram muito tempo para colonizar a galáxia inteira, mesmo sem truques de ficção científica como dobra espacial”, explicou Wright. Ao contrário de mim, no entanto, Wright não se preocupa com o Paradoxo de Fermi, dizendo que existem “muitos motivos pelos quais” não notamos os alienígenas ainda. (Eu vou me aprofundar nisso para um artigo futuro, então aguarde.)

“Na verdade, eu ficaria surpreso se tivéssemos!” ele adicionou. “Em vez disso, isso é muito bom para os otimistas do SETI que acham que deve haver muitos lugares na galáxia com tecnologia que podemos detectar da Terra.”

Na verdade, os cientistas do SETI já estão cientes do fato de que o centro galáctico pode ser um bom lugar para se olhar. Infelizmente, uma pesquisa recente do centro galáctico saiu de mãos vazias, mas há uma lição no novo artigo: é importante ser metódico e paciente. Nós apenas temos que continuar procurando, independentemente de haver alienígenas lá fora ou não.