Algumas semanas atrás, todos os entusiastas da corrida espacial ficaram emocionados quando, depois de 45 anos de operação, o clássico relógio de contagem regressiva que ficava no local de imprensa do Kennedy Space Center da NASA foi desmontado para ser removido. Talvez mais que qualquer outro equipamento próximo do local de lançamento, o relógio era uma peça histórica.

O relógio foi projetado por engenheiros locais da NASA e construído por técnicos da agência espacial em 1969. Ele foi usado pela primeira vez no lançamento do Apollo 12. Mas agora o aparelho, que costumava fazer as contagens para as missões tripuladas e não-tripuladas que eram lançadas perto da Estação da Força Aérea do Cabo Canaveral, faz parte do passado.

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Os detalhes técnicos do dispositivo eram impressionantes:

  • As três caixas azuis tinham 1,83m de altura, 91cm de profundidade e 7,92m de largura juntas (sem incluir a base triangular de concreto e alumínio)
  • Os seis dígitos tinham 1,22m de altura e 61cm de largura. Eles usavam 56 lâmpadas comuns de 40 watts.
  • Foram, ao todo, 349 lâmpadas mostrando quantas horas, minutos e segundos faltavam para os lançamentos.
  • O relógio era controlado pelo Centro de Controle de Lançamento (o LCC), ativado pelo Grupo de Apoio Técnico de Tempo e Imagens, o “pessoal do relógio” antes de um lançamento.
  • O relógio vai em contagem regressiva até o tempo zero, o momento em que o veículo é lançado da plataforma, e depois continua contando, mostrando o chamado “tempo de missão” (MET, sigla em inglês para “mission-elapsed time”)

Furacões e o tempo complicado da Flórida não pouparam um dos relógios mais famosos do mundo, tornando a manutenção mais difícil, já que as peças ficavam cada vez mais velhas e difíceis de se conseguir. Como diz Timothy M. Wright, do IMCS Timing, Countdown and Photo Services:

Com o passar do tempo, nós tínhamos que manter os circuitos ligados mesmo com todos os trovões na área. Nós também precisávamos mantê-lo seco por dentro com desumidificadores.

Há dez anos, o Furacão Charlie causou sérios danos ao relógio. Foi aí que o clima extremo da Flórida selou o destino desta tela lendária: a NASA queria uma atualização para o que havia de melhor. O novo display multimídia de US$ 280 mil, instalado em 28 de novembro, é quase do mesmo tamanho: 7,92m de largura por 2,13m de altura. Além da contagem regressiva do lançamento, os espectadores poderão também ver na tela imagens e transmissões de vídeo (numa resolução de 1280×360) de várias fontes:

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Foto: NASA

O pessoal da NASA espera que a nova e muito mais brilhante tela seja bem aceita, como aconteceu com a anterior, que provavelmente ficará exposta no Complexo de Visitantes ali perto. Até lá, fica aqui uma coleção sentimental comemorando alguns dos melhores momentos da vida do relógio original.

Lançamento da missão lunar Apollo 12, em 14 de novembro de 1969

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Algumas horas antes do lançamento da Apollo 17, em 6 de dezembro de 1972

Foto: Pierre-Paul Beaumont

Fotos impressionantes do lançamento do Skylab-1, em 14 de maio de 1973

Foto: Apollo News Center/NASA

Foto: Pierre-Paul Beaumont

Seis segundos depois do primeiro voo do ônibus espacial Challenger, no dia 4 de abril de 1983

CHALLENGER FIRST FLIGHT 1983

Foto: AP

Cancelado: o relógio para faltando apenas nove minutos para preparos finais para o ônibus espacial Endeavour ser lançado da plataforma 39-B em 30 de maio de 2002.

Space Shuttle Endeavour Launch Scrubbed

Foto: Matt Stroshane/Getty Images

O sol nasce e ilumina o relógio de lançamento, que faz sua contagem regressiva para o lançamento do ônibus espacial Discovery, no Kennedy Space Center, em 13 de julho de 2005. A missão foi lançada 13 dias depois, e foi a primeira desde o desastre da Columbia.

Space Shuttle Returns To Orbit After Two-Year Hiatus

Foto: Mark Wilson/Getty Images

O ônibus espacial Discovery espera na plataforma de lançamento 39 em 4 de julho de 2006, aguardando para uma Terceira tentativa, depois de o mau tempo ter cancelado dois lançamentos anteriores.

Space Shuttle Discovery Returns To Space For A New Mission

Foto: Mark Wilson/Getty Images

O Discovery aguarda na plataforma 39B em 7 de dezembro de 2006. A contagem regressiva foi parada faltando 5 minutos e oficiais da NASA abortaram o lançamento por preocupações com o mau tempo.

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Foto: Pete Cosgrove/AP

15 de fevereiro de 2007: sobre o gigantesco transportador de plataformas, o ônibus espacial Atlantis se encaminha lentamente à plataforma 39A.

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Foto: Kim Shiflett/NASA

28 de outubro de 2009: Lançamento de um novo veículo no Complexo 39B, o foguete de testes Ares I-X, do programa Constellation. Este foi o primeiro lançamento partindo das plataformas do Kennedy de um veículo que não é um ônibus espacial desde a aposentadoria dos foguetes Saturn, do programa Apollo.

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1º de março de 2010: Depois de uma viagem de oceano partindo da Fábrica de Montagem de Michoud da NASA, um rebocador entrega a barcaça Pegasus com o Tanque Externo 136 na bacia de manobra do Kennedy Space Center.

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Foto: Amanda Diller/NASA

5 de abril de 2010: o ônibus espacial Discovery é lançado da plataforma 39A, numa missão rumo à Estação Espacial Internacional.

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Foto: Wilfredo Lee/AP

8 de fevereiro de 2010: O Endeavour e o grupo de seis membros STS-130 partem em direção à órbita da Terra com destino à Estação Espacial Internacional

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Foto: Jim Grossmann/NASA

Antes do voo final da Endeavour, em 16 de maio de 2011

Space Shuttle

Foto: Tim Donnelly/AP

6 de julho de 2011: 22 horas, 10 minutos e 7 segundos para o último lançamento de um ônibus espacial

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Foto: Attila Nagy/Gizmodo

Ao fundo, a Atlantis aguarda o lançamento final de um ônibus espacial (6 de julho de 2011)

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Foto: Attila Nagy/Gizmodo

Um relógio icônico com um prédio icônico. O marcador de contagem regressiva sempre esteve visualmente ligado à bandeira hasteada. Chamado oficialmente de “The Press Site: Clock and Flag Pole”, a dupla foi incluída na lista do Registro Nacional de Lugares Históricos em 21 de janeiro de 2000.

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Foto: Attila Nagy/Gizmodo

8 de julho de 2011: faltando 31 segundos e esperando!

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Foto: Attila Nagy/Gizmodo

O ônibus espacial Atlantis é lançado do Kennedy Space Center em 8 de julho de 2011, uma sexta-feira.

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Foto: Morry Gash/AP

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Foto: Jim Grossmann/NASA

21 de setembro de 2014, o último lançamento com o relógio: o foguete SpaceX Falcon 9 parte do Complexo de Lançamento 40, levando a espaçonave de suprimentos Dragon para a Estação Espacial Internacional

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Foto: NASA

3 de novembro de 2014: o oficial de relações públicas George Diller cava a primeira pá de terra atrás do relógio aposentado durante a cerimônia de inauguração do novo contador

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Foto: Jim Grossmann/NASA

24 de novembro de 2014: o histórico relógio de contagem regressiva é desmontado e removido

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Foto: Frankie Martin/NASA

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Foto: Frankie Martin/NASA

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Foto: Frankie Martin/NASA

 

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Foto: Frankie Martin/NASA

GIF animado do topo: Attila Nagy/Gizmodo. Apoio técnico: Frank Ochoa-Gonzales/NASA’s Kennedy Space Center.