À medida que mais estados norte-americanos legalizam a maconha, a produção comercial dela está crescendo. O problema é que essas operações estão aumentando a temperatura do planeta.

Um novo estudo, publicado na Nature Sustainability na segunda-feira (8), visa quantificar o impacto climático do cultivo de cannabis em ambientes fechados nos Estados Unidos. Os autores, que são pesquisadores da Universidade Estadual do Colorado, queriam rastrear quão intensas em gases de efeito estufa seriam essas operações se fossem instaladas em qualquer parte do país.

“Os formuladores de políticas públicas e os consumidores não estão prestando muita atenção aos impactos ambientais da indústria de cannabis”, Jason Quinn, professor associado do Departamento de Engenharia Mecânica da universidade e principal autor do estudo, escreveu em um e-mail. “Há pouca ou nenhuma regulamentação sobre as emissões do cultivo de cannabis em ambientes fechados. Os usuários também não estão considerando o efeito ambiental. Esta indústria está se desenvolvendo e se expandindo muito rapidamente, sem consideração pelo meio ambiente.”

Muitos produtores de cannabis preferem o cultivo dentro de casa ao exterior porque isso oferece maior controle sobre os habitats das plantas e mais segurança. Mas essas operações internas têm um custo para o clima, uma vez que requerem aquecimento, ventilação e ar condicionado para manter os níveis ideais de temperatura e umidade, além de luzes artificiais de alta intensidade que permanecem acesas o tempo todo. Também é uma prática comum injetar um suprimento regular de dióxido de carbono para acelerar o crescimento das plantas e aumentar os lucros.

Para descobrir o quão intensivo em carbono é o cultivo de maconha, a equipe de pesquisadores desenvolveu um modelo para rastrear a energia e os materiais usados ​​para o tipo de operação de cultivo em ambientes fechados que 41% dos produtores norte-americanos adotam. O modelo foi projetado para simular um armazém típico real, com HVAC, luzes artificiais, pesticidas e fungicidas, água aplicada por meio de irrigação por gotejamento “a uma taxa média de 3,8 litros por planta por dia” e muito mais.

Como as temperaturas e a umidade nos EUA variam amplamente, o modelo dos autores calculou a energia necessária para manter essas condições climáticas internas usando dados meteorológicos por hora de um ano de mais de 1.000 locais em todo o país. Usando dados da rede elétrica de todo o país, o modelo mostrou as emissões de gases de efeito estufa que toda a energia necessária produziria.

Além disso, o modelo levou em consideração as emissões da produção e transporte de água, fertilizantes, fungicidas e garrafas de dióxido de carbono para o cultivo, e também rastreou a poluição de gases de efeito estufa de todos os resíduos que essas operações enviam para aterros sanitários.

Ao todo, os autores descobriram que as emissões cumulativas de gases de efeito estufa criadas por um desses armazéns de cultivo interno foram entre 2.283 quilogramas e 5.184 quilogramas do equivalente de carbono para cada 1 quilograma de flor seca. Dito de outra forma, um oitavo da maconha que você compra (legalmente, é claro) vem com uma pegada de carbono de até 19 quilos.

Os autores dizem que isso não deve estragar a diversão dos norte-americanos, no entanto. Não é preciso desistir de cultivar maconha. Basta mudar a indústria em direção a mais operações de cultivo ao ar livre.

“Se o cultivo de maconha em ambientes internos fosse totalmente convertido para produção ao ar livre, essas estimativas preliminares mostram que o estado do Colorado, por exemplo, teria uma redução de mais de 1,3% nas emissões anuais [de gases de efeito estufa] do estado”, diz o estudo. Isso significa que o Colorado sozinho veria uma redução de 2,3 milhões de toneladas do equivalente de carbono a cada ano, o que o estudo observa que é quase igual às emissões de todo o setor de mineração de carvão do estado.

Os resultados da pesquisa sugerem que 80% das emissões de gases de efeito estufa geradas pelo cultivo de cannabis são causadas por “práticas diretamente ligadas aos métodos de cultivo em ambientes fechados, especificamente o controle do ambiente interno, luzes de cultivo de alta intensidade e o fornecimento de dióxido de carbono para o crescimento das plantas.”

Sim, o cultivo ao ar livre ainda requer o transporte de materiais e equipamentos e ainda resulta no envio de resíduos para aterros sanitários – problemas nos quais devemos continuar a trabalhar. Mas é muito menos intensivo em energia, descobriram os autores.

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Claro, o cultivo ao ar livre pode não ser possível em todas as partes dos EUA. Portanto, dentro dos estados, os autores também identificaram locais onde o cultivo interno é comparativamente menos intensivo em energia. No Colorado, por exemplo, “a prática do cultivo de cannabis em Leadville leva a 19% mais emissões de GEE do que em Pueblo”, porque a primeira tende a ser mais fria.

Em climas onde o cultivo ao ar livre pode funcionar, os formuladores de políticas públicas devem tomar medidas para iniciar a transição. Isso inclui a mudança de regulamentos e códigos de zoneamento para permitir mais dessas operações ao ar livre.

Mas tudo isso é apenas um primeiro passo, dizem os autores. É preciso haver muito mais pesquisas sobre como tornar esta indústria crescente mais sustentável.