Um escorpião recém-descrito, datado do início do período siluriano, está respondendo a perguntas importantes sobre os primeiros aracnídeos e as adaptações que permitiram que alguns dos primeiros animais da Terra migrassem dos habitats aquáticos para os terrestres.

Novas pesquisas publicadas no Scientific Reports descrevem o Parioscorpio venator – agora o escorpião mais antigo do registro fóssil. Seu nome significa “caçador de escorpiões progenitores” e ele viveu durante o período siluriano entre 437,5 e 436,5 milhões de anos atrás. O recorde anterior do fóssil de escorpião mais antigo do mundo pertencia ao Dolichophonus loudonensis da Escócia, que com 434 milhões de anos é cerca de 1 a 3 milhões de anos mais jovem que o venios Parioscorpio.

Dois fósseis desta espécie recém-descrita foram descobertos no antigo local de um mar tropical raso. Ela vivia ao lado de outros animais marinhos, como trilobitas, cefalópodes, vermes e outros artrópodes. O venios parioscorpio era uma criatura aquática, mas como mostra a nova pesquisa, também era capaz de passar algum tempo em terra, como evidenciado por sua anatomia unica. De maneira fascinante, agora é um dos primeiros respiradores de ar conhecidos pela ciência, além de ser o escorpião mais antigo do registro fóssil.

Essa descoberta é importante porque os escorpiões estão entre os primeiros animais a fazer a transição completa para um modo de vida terrestre. Consequentemente, o Parioscorpio venator mostra quais adaptações provavelmente permitiram aos escorpiões e outros animais dar o salto paradigmático da água para a terra.

Uma seção ampliada do fóssil (à esquerda), uma imagem SEM de um sistema respiratório/circulatório de escorpião moderno (centro) e uma foto de um escorpião moderno. Imagem: AJ Wendruff et al., 2020.

Os fósseis do Parioscorpio venator foram encontrados em Wisconsin em 1985, após o qual permaneceram sem estudo por quase 35 anos na Universidade de Wisconsin. Reconhecendo o potencial significado desses fósseis, os paleontólogos Loren Babcock, da Ohio State University, e Andrew Wendruff, da Otterbein University, decidiram dar uma olhada mais de perto.

Os fósseis do Parioscorpio eram velhos demais para a datação por carbono, então Babcock e Wendruff adotaram uma técnica chamada bioestratigrafia.

“Examinamos microfósseis específicos que ocorrem em pequenos intervalos de tempo”, explicou Wendruff em um e-mail ao Gizmodo. “Isso nos permitiu comparar com confiança a idade desse escorpião com o anterior mais antigo.”

Para fazer isso, os cientistas procuraram microfósseis de conodonte – criaturas extintas semelhantes a enguias, cujos restos podem ser usados ​​para restringir e identificar períodos geológicos. Nesse caso, um conodonte particularmente útil pertencia a uma espécie conhecida como Pterospathodus eopennatus, que viveu no mesmo período que o Parioscorpio. Seus restos foram encontrados na mesma camada estratigráfica do Parioscorpio, o que “nos dá uma posição bastante precisa correspondente a uma idade de 437,5 a 436,5 milhões de anos atrás”, disse Babcock em um e-mail ao Gizmodo.

Usando microscópios e imagens de alta resolução, o paleontólogo estudou os fósseis em detalhes. O parioscorpio media cerca de 2,5 centímetros de comprimento e exibia características vistas em outros animais primitivos, como olhos compostos. Mas também tinha características vistas em escorpiões vivos, como um ferrão na ponta da cauda. Incrivelmente, os cientistas puderam ver alguns órgãos internos nos fósseis, incluindo uma pequena câmara onde o veneno do escorpião estava armazenado.

É importante ressaltar que os autores descobriram uma possível característica anatômica que pode ter permitido que esse escorpião – e possivelmente outros animais primitivos (incluindo vertebrados) – passassem do habitat marinho para o terrestre. O Parioscorpio não tinha pulmões ou brânquias, mas apresentava uma estrutura estreita em forma de ampulheta semelhante aos sistemas circulatório e respiratório observados nos escorpiões modernos e também nos caranguejos-ferradura, de acordo com a pesquisa. Os autores especulam que os primeiros escorpiões foram capazes de permanecer em terra por longos períodos de tempo, respirando o ar de uma maneira que lembra os modernos caranguejos-ferradura.

Wendruff disse que esse escorpião “foi encontrado em um antigo ambiente próximo à costa com outros organismos que viviam no oceano”, mas “os sistemas respiratório e cardiovascular preservados no fóssil eram como escorpiões modernos que vivem em terra e respiram ar”. Juntos, essa evidência aponta para uma existência híbrida na qual a criatura pode fazer a transição entre terra e água. O Parioscorpio, portanto, é um respirador de ar excepcionalmente precoce, cujas adaptações representaram “um grande passo na colonização de terras”, disse Wendruff ao Gizmodo.

Outro aspecto notável dessa descoberta é como esse escorpião extremamente antigo se assemelha aos que vivem hoje. Obviamente, existem algumas diferenças importantes, mas é claro que os escorpiões se depararam com uma estratégia evolucionária de muito sucesso desde o início. Perguntamos a Babcock sobre isso e por que a forma de escorpião é tão bem-sucedida.

“Boa pergunta”, disse ele. “Às vezes, o sucesso evolutivo é ditado por qual criatura primeiro rompe a barreira adaptativa, como estar entre as primeiras a se tornarem capazes de viver em terra. O modelo biológico pode ter sido testado e ‘aperfeiçoado’ no início de sua história evolutiva e não precisou de muitos ajustes depois”, disse Babcock, acrescentando que isso é “apenas um palpite”. Hoje, existe alguma diversidade entre os escorpiões, “mas o plano básico do corpo mudou notavelmente pouco desde o período devoniano”, afirmou.

Lembre-se disso na próxima vez que cruzar com um escorpião. Seus ancestrais foram os primeiros inovadores, representando algumas das primeiras criaturas terrestres que respiram ar no planeta. Este último estudo solidifica ainda mais seu lugar como lendas evolucionárias.