Em 2018, o coração coletivo do mundo ficou partido quando Tahlequah, uma baleia orca que tem o nome formal de J35, carregou pelo oceano seu filhote morto por mais de duas semanas. Agora, a Tahlequah está grávida novamente.

Pesquisadores da Southall Environmental Associates (SEA) e da SR3, dois grupos ambientais focados na vida marinha, publicaram fotos no domingo mostrando que algumas das baleias da população de orcas residentes do sul, que estão ameaçadas de extinção, estão grávidas. A Tahlequah está entre elas.



As baleias orcas residentes no sul representam a menor das quatro comunidades residentes na porção nordeste da América do Norte no Oceano Pacífico.

É uma notícia empolgante, uma vez que existem somente 73 orcas residentes no sul desde o final do ano passado. Eles têm enfrentado o que alguns cientistas têm chamado de “evento de extinção” devido à pressão humana. Estas orcas comem exclusivamente rei salmão, uma espécie maior de salmão que também está em perigo de extinção.

A má administração da pesca e a destruição do habitat estão ameaçando os peixes, disse Deborah Giles, bióloga do Centro de Biologia de Conservação da Universidade de Washington, ao Gizmodo.

O declínio da população de salmão, por sua vez, levou à desnutrição e à fome das baleias e causou a morte de algumas orcas bebês no passado. O ruído oceânico causado pelas embarcações e os contaminantes tóxicos também estão ameaçando a sobrevivência das orcas residentes no sul.

Neste ponto, cada nova adição à população poderia contribuir muito para evitar a extinção. As gestações podem durar um ano e meio e a orca bebê se torna uma parceira para toda a vida. Estas longas gestações tornam difícil para a população aumentar substancialmente.

Muitos nascimentos recentes de baleias orcas residentes no sul também não tiveram sucesso devido à desnutrição e à alimentação insuficiente. No caso de Tahlequah, o fracasso parecia ser emocionalmente doloroso. Em 2018, ela carregou ao redor de sua cria morta por um recorde de 17 dias. O estranho comportamento deixou muitos cientistas perplexos. Alguns cientistas viram isto como um sinal de que estas criaturas podem ficar de luto. Ainda assim, há esperança.

“É sempre uma boa notícia quando elas estão grávidas”, disse Giles. “Estou esperançoso pela J35”.

Giles foi clara, porém, que ela está sentindo “otimismo cauteloso”. Infelizmente, a realidade pode ser que estas gravidezes acabem sendo mais perdas dolorosas para a população. Giles disse que muitas das baleias são “frágeis”, o que não é um bom indicador para sua saúde geral.

“É fácil celebrar uma gravidez, mas o fato é que é bem possível que isso não resulte em um nascimento saudável”, disse ela.

A saúde das baleias está ligada ao seu crescimento. É por isso que os cientistas da SEA e SR3 estão usando drones para fotografar e estudar as orcas, um método de observação que também é menos intrusivo do que outros. Por meio desta avaliação, eles já viram mudanças suficientes no tamanho do corpo de algumas das fêmeas do grupo para reconhecer que estão grávidas.

O que as baleias precisam agora é de muita comida e espaço. Alguns ativistas têm convocado governos estaduais e federal para restaurar e proteger os salmões no baixo Rio Snake no Noroeste do Pacífico para ajudar a dar a essas orcas os nutrientes de que precisam.

A crise climática está empurrando espécies em todo o mundo para a beira do abismo. Os cientistas suspeitam que isto possa estar contribuindo para o declínio do rei salmão e, portanto, para o declínio das orcas também. Outras baleias, no entanto, têm visto alguns sinais positivos. No ano passado, as baleias francas do Atlântico Norte estavam dando à luz novamente. Talvez as orcas residentes do sul também possam finalmente ter algumas boas notícias.

“Estamos entusiasmados em saber da gravidez de J35”, disse Robb Krehbiel, o representante dos Defensores da Vida Selvagem em Seattle, ao Gizmodo em um e-mail. “A promessa de uma nova cria é uma grande notícia para estas orcas do sul, criticamente ameaçadas de extinção, e esperamos que seja a primeira de muitas novas gravidezes este ano.”