Novas evidências fósseis sugerem que a prática neandertal de coletar garras de águia, que provavelmente eram usadas como joias ou usadas para criar símbolos poderosos, era mais extensa do que se pensava anteriormente. A datação desses artefatos sugere que os humanos modernos podem ter copiado essa prática.

Evidências apresentadas nesta sexta-feira (1º) no Science Advances reforçam uma teoria que sugere que os neandertais usavam garras de águia como decorações simbólicas, podendo ter sido usadas como colares, brincos ou outras formas de adorno pessoal. Evidências dessa prática cultural entre os neandertais foram encontradas em outros lugares, mas a nova descoberta – um osso único de um pé de águia retirado da Caverna Foradada, na Espanha – é a primeira a ser encontrada na Península Ibérica. Além disso, com 39.000 anos, esse é possivelmente o exemplo mais “moderno” conhecido de uso de garras entre os neandertais, aparecendo no final de seu longo reinado.

Dito isso, um antropólogo falou ao Gizmodo que não está claro se esses neandertais em particular usavam garras de águia por razões simbólicas ou decorativas, dizendo que são necessárias mais evidências.

Que os neandertais fizeram suas próprias joias não é uma surpresa. Outras evidências arqueológicas sugerem que eles faziam pinturas rupestres e se decoravam com penas. Além disso, os humanos modernos que chegaram à Europa podem até ter adquirido parte de seu conhecimento tecnológico dos neandertais, incluindo o lissoir – um osso especializado para trabalhar com peles de animais duras. De forma fascinante, e como o novo artigo propõe, os humanos modernos também podem ter adotado a prática neandertal de usar garras de águia como joias.

O osso da águia com marcas de corte. Imagem: Antonio Rodríguez-Hidalgo

Evidências sobre o uso de garras de águia entre os neandertais foram encontradas antes. Isso inclui sites arqueológicos na França e na Croácia, que datam de mais de 100.000 anos atrás. Pode-se dizer que os ancestrais mais antigos dos neandertais da Eurásia datam de 400.000 anos atrás.

“Este artigo baseia-se em trabalhos anteriores, incluindo o meu, que mostram que os neandertais exploravam garras de raptores, presumivelmente por razões simbólicas”, disse Eugene Morin, antropólogo da Universidade Trent no Canadá e que não estava envolvido com o novo estudo, em um e-mail para o Gizmodo. “O que há de novo aqui é que, pela primeira vez, esse comportamento é documentado na Península Ibérica. O artigo também mostra que isso existia entre os neandertais châtelperronianos, provavelmente os últimos neandertais da região. Em outras palavras, o artigo estende a faixa geográfica e temporal para esse comportamento”.

De fato, o novo estudo, de coautoria de Antonio Rodríguez-Hidalgo, do Instituto de Evolução da África (IDEA), expande o período de tempo em que os neandertais coletavam garras de águia, um período que se estende de 130.000 a 39.00 anos atrás. Os neandertais foram extintos logo depois.

“A evidência de comportamento simbólico – em enterros, arte ou adorno pessoal – entre espécies humanas arcaicas é escassa”, explicou Rodríguez-Hidalgo em um e-mail ao Gizmodo. “Cada nova descoberta é uma nova peça do grande quebra-cabeça. As descobertas da caverna de Foradada, na Espanha, representam o caso mais recente de uso de garras de águia como ornamentos pelos neandertais”.

É importante ressaltar que Rodríguez-Hidalgo e seus colegas não descobriram garras de águia na Caverna Foradada. Em vez disso, eles encontraram evidências indiretas na forma de uma única falange de águia, ou osso do dedo do pé, que teria sido parte de uma garra. Os cientistas documentaram marcas de corte específicas feitas neste osso como evidência de que os neandertais extraíram manualmente a garra, neste caso da perna esquerda de uma águia imperial espanhola.

Imagens do osso do dedo do pé e marcas de corte associadas. Imagem: A. Rodríguez-Hidalgo et al., 2019/Science Advances

É possível que os neandertais tenham feito essas marcas enquanto caçavam uma águia por comida, mas os autores descartaram isso devido à “completa falta de valor nutricional das extremidades inferiores de um pássaro”, segundo o novo artigo. Também é possível que as garras tenham sido usadas como ferramentas, como para perfurar, mas os autores acharam isso improvável. Os neandertais “usavam muito poucas ferramentas feitas com osso, pelo menos até onde sabemos”, disse Rodríguez-Hidalgo ao Gizmodo, acrescentando que os “neandertais escolheram as garras da águia, porque foi uma decisão deliberada, porque era importante escolher as águias por seu significado”.

John Stewart, professor associado de paleoecologia e mudança ambiental na Universidade de Bournemouth, que não participou da pesquisa, disse que um aspecto importante do estudo é que, até onde ele sabe, é a primeira vez que marcas de corte em ossos de pássaros são analisadas ​​com uma tecnologia de digitalização desenvolvida pela bióloga Silvia Bellow do Museu de História Natural do Reino Unido.

“Isso torna muito mais convincente do que as alegações sugeridas anteriormente”, disse Stewart ao Gizmodo.

Os autores não sabem se essas garras foram usadas para criar colares ou se foram usadas como brincos ou pulseiras, mas esses ornamentos “transmitiam uma mensagem que os membros do grupo podiam entender e que outros neandertais, pelo menos do sul da Europa, podiam entender ”, disse Rodríguez-Hidalgo. “Infelizmente, não temos uma Pedra de Roseta para decodificar essa mensagem”.

David Frayer, antropólogo da Universidade do Kansas que não estava envolvido com a nova pesquisa, disse que estava “feliz” em ler sobre essa nova evidência, mas tinha algumas preocupações.

Primeiro, alguns arqueólogos não estão convencidos de que a camada de Châtelperronian na Caverna Foradada possa estar ligada aos neandertais, “então este artigo não os influencia”, escreveu Frayer ao Gizmodo.

Em segundo lugar, Frayer não estava empolgado com o fato de os autores não terem conseguido encontrar uma garra de águia real. Em 2015, Frayer e seus colegas fizeram exatamente isso, publicando um estudo detalhando a descoberta de várias garras de águia na caverna Krapina, na Croácia, datadas de 130.000 anos. As garras são “muito mais informativas”, disse Frayer, “mas isso foi apenas uma falange”. Por si só, as marcas de corte no osso do dedo do pé “não dizem muito sobre intenções simbólicas”.

Sem outras evidências, Frayer “não está convencido de que sejam outra coisa além de marcas de caça, mas eu não sou especialista em marcas de corte no que se refere à caça”, disse ele. “Eu concordo que eles não estavam comendo águias, mas eu gostaria de ter visto mais. É uma pena que ainda não tenham encontrado garras na Caverna Foradada”.

De fato, mais evidências certamente ajudariam os autores a sustentar seu argumento, mas essa ainda é uma peça importante que pode ser adicionada ao quebra-cabeça. No total, os arqueólogos já coletaram 24 peças como esta, revelando o fascínio neandertal por essas aves majestosas.