É uma suposição amplamente aceita, mesmo por alguns donos de gatos, de que os felinos domésticos não têm muitos ganhos sociais por serem nossos animais de estimação. Mas um novo estudo divulgado nesta segunda-feira (23) é o mais recente a sugerir que muitos gatos formam laços saudáveis ​​com seus humanos, da mesma maneira que cães e bebês humanos.

Há um rico histórico de pesquisas que analisam os laços entre cães e pessoas e entre pais e filhos humanos. Mas, de acordo com Kristyn Vitale, pesquisadora do Laboratório de Interação Humano-Animal da Oregon State University e principal autora do novo estudo, o mesmo não pode ser dito para os gatos, apesar do fato de estarem ao lado da humanidade há milhares de anos.

“Acho que parte da razão dessa escassez de pesquisas sobre interações gato-humano pode resultar da ideia de que os gatos não são especialmente animais sociais”, disse Vitale ao Gizmodo por e-mail. “No entanto, os gatos exibem uma série de comportamentos sociais, e pesquisas recentes indicam que podemos estar subestimando a importância da interação social na vida dos gatos”.

Uma maneira de entender melhor essas interações, teorizou a equipe, era estudar o nível de “apego” que os gatos têm com seus donos, um conceito que você pode se lembrar da aula de psicologia.

Simplificando, é a ideia de que as criaturas sociais formam dois tipos básicos de vínculos com as outras criaturas com as quais interagem, geralmente dependendo de suas experiências passadas. Elas têm um apego seguro a alguém, o que significa que se sentem encorajados pela presença do outro e não têm medo de perdê-lo, ou têm um apego inseguro, que pode se manifestar de outras maneiras. Se eles são “inseguros-ambivalentes”, eles podem ter tanto medo de perder esse vínculo que reagem fazendo o máximo possível para mantê-los próximos (você pode chamar esse comportamento de “grudento”); se eles “evitam insegurança”, podem ser o tipo de criatura para evitar aproximar dos outros em primeiro lugar.

Obviamente, estudamos amplamente os tipos de apegos que as pessoas criam com outros seres humanos e os comportamentos e pensamentos associados a esses estilos de apego. Mas também houve pesquisas analisando como cães e primatas não humanos se encaixam nessas categorias. E com os cães, as pesquisas geralmente mostram que eles se comportam de maneira muito semelhante aos bebês humanos com seus cuidadores.

Vitale e sua equipe decidiram realizar um teste simples de fixação, anteriormente usado em cães, em gatos. A primeira onda de testes foi realizada com os donos de quase 80 gatinhos, todos com menos de oito meses. Eles ficaram com os donos por dois minutos em uma sala desconhecida, depois os donos saíram por dois minutos e voltaram por mais dois minutos.

O cenário desconhecido, de acordo com a teoria do apego, faria pelo menos alguns gatos ficarem estressados ​​sem seus humanos lá. E muitos gatos estavam, a julgar pelos miados que pareciam tristes e outros comportamentos estressados ​​que costumavam ter enquanto estavam sozinhos. Durante a reunião, a equipe observou cuidadosamente como os gatos se comportaram ao ver seu dono novamente.

“Os gatos reagiram principalmente de uma das três maneiras ao retorno de seu dono”, disse Vitale. “Gatos seguros cumprimentam seu dono e depois retornam a brincar e explorar relaxados (conhecido como Efeito de Base Segura), enquanto gatos inseguros não retornam ao comportamento relaxado e se apegam excessivamente ao dono (ambivalência insegura) ou evitam seu dono (evitamento inseguro)”.

A principal descoberta foi que os gatos se enquadravam nesses subconjuntos de apego aproximadamente nas mesmas taxas que cães e bebês. Cerca de dois terços exibiam claramente um apego seguro a seus donos, enquanto a maioria dos gatos inseguros era carente e continuava estressada. Experiências subsequentes mostraram que esses resultados permaneceram praticamente os mesmos para o mesmo grupo de gatos seis semanas depois, bem como para um novo grupo de gatos mais velhos com mais de um ano de idade.

Devido às semelhanças entre gatos, cães e bebês humanos em seus estilos de apego, disseram os autores, é provável que os mesmos atributos e características intrínsecas que fazem com que cães e bebês fiquem preocupados com seus cuidadores não sejam totalmente exclusivos deles. Os gatos também se apegam a nós, apenas à sua maneira, nem sempre aparente.

Os resultados da equipe foram publicados segunda-feira no periódico científico Current Biology.

Sempre que se está tentando estudar a vida social dos animais, é claro, sempre há a advertência importante de que não podemos realmente saber o que os gatos pensam de nós. O máximo que alguém pode fazer é estudar seus comportamentos e inferir o que eles podem significar em um contexto limitado (mesmo no estudo atual, Vitale e sua equipe não conseguiram classificar o estilo de apego de nove gatos)

Portanto, você não pode olhar para esses resultados, alertou Vitale, e usá-los para descobrir o quanto os gatos tendem a “gostar” ou “não gostar” de nós – essa não é a pergunta que eles estavam tentando responder. E apenas porque um terço dos gatos pode exibir um comportamento inseguro, isso não significa que eles não possam ter um relacionamento benéfico com seus humanos. Também é preciso haver mais estudos, idealmente maiores, feitos para confirmar se os gatos são tão apegados quanto os resultados sugerem.

Mas sabemos que as pessoas que regularmente estabelecem ligações seguras com os outros geralmente têm melhores condições de vida e não há razão para pensar que gatos seguros também não estão em melhores condições. Portanto, nesse sentido, os donos de gatos e simpatizantes devem ficar felizes por eles procurarem conforto em nós.

“A maioria dos gatos está apegado com segurança ao dono e os usa como fonte de segurança”, disse Vitale.

Para aqueles que se perguntam como saber se seu gato realmente gosta de você, disse Vitale, provavelmente há alguns sinais fortes a serem observados, embora não sejam os mesmos para todos os gatos.

“Gatos individuais podem mostrar que ‘gostam’ de seu dono de várias maneiras. Gatos mais sociais demonstram afeto se esfregando em seus donos ou sentando em seu colo, enquanto gatos mais independentes podem demonstrar afeto apenas por estarem no mesmo cômodo que o dono. Há muita variação em como os gatos demostram comportamentos sociais em relação às pessoas”, disse ela.

Vitale e sua equipe planejam estudar mais profundamente os detalhes sobre como o apego dos gatos. Isso inclui entender até que ponto as primeiras interações sociais que eles têm podem deixar uma marca duradoura em seus estilos de apego ao longo de suas nove vidas e se existem maneiras de mudar seus estilos de apego para melhor quando crescem (em um experimento no atual estudo, um curso de treinamento de seis semanas para alguns donos de gatos e seus animais sobre como socializar melhor uns com os outros não pareceu ter muitos resultados). Isso é especialmente importante de entender para o caso de gatos adotados e em abrigos, que podem ter crescido sem a mãe ou qualquer dono humano e podem ter dificuldades para se relacionar com um novo dono.