Quase toda a área de Marte tem sido alvo de uma enorme tempestade de areia desde junho. A questão que fica diante dessa situação é: a sonda Opportunity está intacta?

O rover (veículo explorador) de 15 anos está sem comunicação desde 10 de junho, segundo um comunicado da NASA, pois a tempestade de areia dificultou a obtenção de energia solar. Os cientistas da NASA estão confiantes que a sonda vai aguentar a tempestade, então eles estão aguardando o tempo correto para retomar a comunicação.

Como a NASA está lidando com a tempestade de areia gigante que tomou conta de Marte

Antes, aqui vai um pouco de contextualização. Uma pequena tempestade de areia ocorreu no fim de maio. Rapidamente, isso se tornou em um evento que cobriu o planeta todo. Tempestades como essa acontecem um ou duas vezes a cada década. A sonda Curiosity, que funciona com energia nuclear, está ok, mas a Opportunity está em modo hibernação desde o início de junho. Os cientistas estão preocupadoscom o que a falta de energia e baixas temperaturas farão com a sonda, mas eles estão otimistas de que ela sobreviverá.

Ok, e como os pesquisadores saberão quando a sonda estiver funcionando novamente?

Imagem da superfície de Marte tirada pelo rover Opportunity. Crédito: NASA

Em um comunicado, a NASA explica que a tempestade de areia é medida com um número chamado “tau” — quanto maior o número tau, mais opaca é a atmosfera. O orbitador Mars Reconnaisance, um satélite que fica circulando o planeta, consegue estimar o tau ao observar a superfície. Para recarregar suas baterias, a sonda precisa de um tau de no máximo 2. No momento, o tau está entre 2,1 e 2,5, segundo a equipe da Opportunity.

Enquanto isso, os engenheiros da NASA estão tentando contatar a Opportunity, com a esperança de ouvir algum tipo de resposta. Após a primeira resposta, levará algumas semanas para juntar as informações sobre o estado atual da sonda e determinar quais tipos de danos foram causados a ela.

Assim foi a evolução da recepção da luz solar pelo rover Opportunity. Crédito: NASA

Para se proteger no caso de erros, a Opportunity tem um modo seguro para determinados comportamentos, que é ativado em condições de falha. Os cientistas da NASA esperam que a sonda tenha passado por três modos de falha: enfrentado pouca energia, complicações no relógio da missão e um terceiro modo que a NASA chamada de uploss fault. A falta de energia fez a sonda ficar no modo hibernação, o segundo é que se o relógio interno não estiver funcionando a sonda não vai saber quando deve se comunicar direito. O terceiro, por fim, indica que sistemas normais de comunicação não estão funcionando de forma apropriada.

A NASA colocou uma playlist de músicas que já foram usadas para acordar a sonda em outras ocasiões. É uma playlist meio chata sem hip-hop ou dance music que eu, talvez, usasse para cair no sono. Talvez fosse legal a Opportunity quando tocar com Queen ou David Bowie.

Esperamos ouvir notícias sobre você o quanto antes, Opportunity!

[NASA JPL]

Imagem do topo: Antes e depois de Marte durante a tempestade de areia. Crédito: NASA/JPL-Caltech/MSSS