A Nasa está se unindo ao Laboratório Nacional de Idaho, do Departamento de Energia dos EUA (DOE), para desenvolver uma fonte de energia não-solar na Lua até o ano 2030. Mas eles precisam de ajuda com alguns detalhes.

Um pedido de projetos de reatores em nome da Nasa e um contratante do DOE está aberto até meados de fevereiro. O pedido vem na esteira de um programa lunar. As missões Artemis farão humanos retornarem à superfície lunar pela primeira vez em quase 50 anos. E, à medida que a ambição humana além da Terra cresce, também crescem os planos para a infraestrutura humana além do nosso pálido ponto azul.

“Fornecer um sistema confiável de alta potência na lua é um próximo passo vital na exploração do espaço humano, e alcançá-lo está ao nosso alcance”, disse Sebastian Corbisiero, que chefia o Projeto de Energia de Superfície de Fissão do laboratório.

O sistema de energia que a Nasa deseja é uma usina de fissão nuclear. A fissão nuclear cria energia ao dividir um núcleo atômico pesado em núcleos mais leves, liberando energia como subproduto. (Isso não deve ser confundido com fusão, pela qual dois núcleos leves são fundidos para criar um átomo mais pesado, também com um imenso subproduto de energia.) Existem 94 reatores nucleares operando apenas nos Estados Unidos.

O plano é montar o reator na Terra e depois lançá-lo a lua. Os requisitos fundamentais para qualquer projeto submetido são que seja um reator alimentado a urânio com um sistema que converte energia nuclear em energia, tenha controles de temperatura para manter o reator resfriado (a Lua é fria à noite, mas pode ser escaldante durante o dia), e tem um sistema que pode fornecer pelo menos 40 kilowatts de energia contínua ao longo de uma década na lua.

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O reator, obviamente, precisa ser sólido o suficiente para sobreviver a um lançamento da Terra e um pouso lunar. Ele deve caber dentro de um cilindro de 3,5 metros de largura, e quase 6 metros de comprimento, que pesam cerca de 6 toneladas, segundo explica a Associated Press. A apenas 240.000 milhas (386.242,56 km) da Terra, a Lua é um trampolim em direção a objetivos mais ambiciosos para a exploração humana no sistema solar.

“A energia abundante será a chave para a futura exploração espacial”, disse Jim Reuter, administrador associado da Diretoria de Missão de Tecnologia Espacial da Nasa. “Espero que os sistemas de energia de superfície de fissão beneficiem muito nossos planos de energia para a Lua e Marte, e até mesmo impulsionem a inovação para uso aqui na Terra.”