Em uma coletiva de imprensa realizada sexta-feira (10), a NASA revelou mais dados sobre a primeira coleta bem-sucedida de rochas marcianas do rover Perseverance. A amostragem é o primeiro passo fundamental em um plano de 10 anos para trazer a rocha marciana à Terra para um exame detalhado.

Uma surpresa da conferência foi que, desde aquela primeira coleta, o Perseverance realmente coletou uma segunda amostra de núcleo da mesma rocha. Cientistas da NASA disseram que a rocha era tão bela (o que significa cientificamente “intrigante”) que eles a retiraram do núcleo duas vezes.

A esperança é que amostras como essas cheguem à Terra por volta de 2030, em um dos experimentos mais ambiciosos que os humanos já conduziram no espaço, e ofereçam insights sobre a história geológica marciana e a possibilidade de vida no passado do planeta.

“Estou feliz em dizer que não uma, mas as duas primeiras amostras de outro planeta foram preparadas e armazenadas como as primeiras amostras candidatas oficiais a serem devolvidas à Terra em missões futuras”, diz Lori Glaze, diretora da divisão de Ciência Planetária da NASA. “Uma das razões pelas quais exploramos Marte é porque ele detém um recorde de rocha intocado por cerca de 3,5 a 4 bilhões de anos. Marte não tem placas tectônicas, então sua história primitiva está bem preservada nas camadas de rochas na superfície do planeta.”

O próximo alvo da NASA foi uma rocha a oeste na cratera de Jezero, onde o Perseverance pousou em fevereiro e é onde encontra-se um antigo lago, seco há tempos. A missão científica do Perseverance tem o rover serpenteando em direção ao oeste em direção ao delta, recolhendo amostras de rocha à medida que avança.

O processo de perfuração é o seguinte: o braço robótico do Perseverance tem uma broca em sua extremidade, colocada no alvo da rocha. A superfície é desgastada para se livrar de qualquer resíduo que tenha acumulado. Conforme a rocha é perfurada, ela é extraída e colocada em um tubo estreito de amostra. O braço então puxa o tubo cheio para o corpo do rover, que tem um centro de processamento de amostra. Lá, ela é gerada, medida, lacrada e armazenada. Tudo isso está acontecendo a mais de 395 milhões de km dos controladores humanos.

Katie Stack Morgan, cientista assistente do projeto Perseverance, disse que, com base nas observações atuais, a equipe acredita provisoriamente que as pedras se originaram em fluxos de lava antigos. Esta determinação vem na sequência de muitos debates sobre se a rocha de Jezero seria sedimentar ou ígnea/vulcânica. Isso foi determinado com base nas texturas visíveis de ambas as rochas e texturas de escala mais fina.

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“Eles mostram sinais de interações sustentadas com as águas subterrâneas”, diz Morgan. “Se essas rochas tiveram fluxo de água por um longo período de tempo, pode haver nichos habitáveis ​​dentro dessas rochas que poderiam ter sustentado vida microbiana antiga.”

“Coletamos uma rocha do chão da cratera de Jezero de origem ígnea ou vulcânica e contém sais. A presença de sais indica que a rocha foi submetida à água. A água percolou através da rocha e, à medida que se filtrou e evaporou depois, deixou para trás esse resíduo salgado”

Yulia Goreva, cientista de investigação de amostras de retorno do Perseverance

A análise espectral dos núcleos de rocha usando diferentes instrumentos a bordo do rover, incluindo o instrumento PIXL, identificou cálcio, enxofre e pequenas inclusões de sal.

De volta à Terra, a amostra deverá ser analisada para determinar sua composição mineralógica exata, sua idade e sua química. Pequenas inclusões no sal revelariam algo de como a cratera de Jezero era quando coberta de água, acrescentou Goreva.