A ciência está avançando rapidamente para responder à nova pandemia de coronavírus. Nos últimos meses, pesquisadores desenvolveram testes para detectar a Covid-19, doença causada pelo vírus, por meio de diferentes substâncias, como a saliva. Agora, aparentemente há outra substância que pode nos dizer se alguém tem Covid-19, como escarro, comumente conhecido como catarro.

Pesquisadores da Universidade de Teerã desenvolveram um teste que eles dizem ser capaz de detectar o vírus no catarro. O teste usa um sistema de diagnóstico eletroquímico, também desenvolvido pelos pesquisadores, para detectar espécies reativas de oxigênio – moléculas instáveis ​​que contêm oxigênio e cujo acúmulo pode danificar RNA, DNA e proteínas e causar morte celular – produzidas pela inflamação respiratória. O sistema é denominado Detector ROS em Amostra de Escarro.

Em uma entrevista recente ao IEEE Spectrum, Mohammad Abdolahad, professor associado da Faculdade de Engenharia da Universidade de Teerã, disse que atualmente não há métodos de teste amplamente disponíveis, confiáveis ​​e rápidos para o vírus, que ele considera uma ferramenta crucial para impedir sua propagação. Os resultados dos testes moleculares, considerados altamente precisos pela Food and Drug Administration (FDA), agência de saúde dos EUA, podem demorar um dia ou até uma semana. Os testes de antígenos, também conhecidos como testes rápidos, oferecem resultados em uma hora ou menos, mas não são tão precisos. (A FDA diz que os resultados negativos podem precisar ser confirmados com um teste molecular).

Abdolahad liderou uma equipe de candidatos de graduação e pós-doutorado da universidade no desenvolvimento do teste e do sistema.

“Consequentemente, desenvolvemos um método rápido para rastrear a inflamação respiratória [em] tempo real”, disse Abdolahad à agência. “O teste também pode ajudar a informar os médicos se o paciente tem uma chance maior de contrair COVID-19. As doenças respiratórias podem tornar um paciente imunorresistente e, ao ser diagnosticado, o paciente agora sabe que precisa tomar medidas adicionais para se proteger contra o coronavírus”.

Para fazer o teste, a pessoa deve tossir para gerar catarro. Embora possa parecer fácil – principalmente quando você está resfriado -, é mais complicado do que parece.

De acordo com o Centro de Controle e Prevenção de Doenças (CDC) dos EUA, para produzir uma boa amostra de catarro, primeiro você deve respirar profundamente algumas vezes enquanto pressiona levemente a mão sobre o estômago. Quando você tossir, o CDC diz que você deve estar inspirando tão profundamente a ponto de sentí-lo no estômago. Em seguida, você enxágue a boca com água e cospe (não queremos bactérias da boca na amostra). Depois de cuspir, é hora de colocar a mão sobre o estômago e tossir novamente, profundamente, no provedor de recipientes. Segundo Abdolahad, neste caso o contêiner é um tubo de laboratório.

Cada tubo individual é testado usando uma sonda com um sensor descartável, feito com nanotubos de carbono de várias paredes, que é conectado a um monitor integrado, disse ele ao IEEE Spectrum. O sensor é calibrado de acordo com a presença e gravidade de Covid-19 em pacientes. Os resultados são exibidos no monitor em 30 segundos.

Calibrar o sensor para correlacionar com a presença e gravidade de Covid-19 foi um dos primeiros desafios que os pesquisadores enfrentaram, disse Abdolahad. Para entender as diferenças entre Covid-19 e outras doenças respiratórias, os pesquisadores testaram mais de 100 pessoas.

“Descobrimos que em algumas doenças respiratórias, como asma e pneumonia aguda, há aumento das ROS. A gripe sazonal, por outro lado, induz uma redução nos níveis de ROS [no] sistema imunológico e suprime certa depuração bacteriana”, disse Abdolahad.

O sistema ROS Detector in Sputum Sample está sendo usado em quatro hospitais como uma ferramenta complementar não invasiva em tempo real para outros ensaios clínicos observacionais, de acordo com o IEEE Spectrum. Ele recebeu um certificado temporário da Administração Iraniana de Alimentos e Medicamentos, que permite aos pesquisadores vender sua tecnologia a centros médicos. Os pesquisadores também solicitaram uma patente nos Estados Unidos, mas ainda não receberam notícias sobre o pedido, informou o veículo.

[IEEE Spectrum]