Um novo estudo destaca a dor causada pela pandemia de Covid-19. Ele estima que quase 40 mil crianças nos Estados Unidos perderam pelo menos um dos pais devido à doença viral até fevereiro deste ano. A pesquisa também descobriu que esse número poderia chegar a mais de 100 mil crianças se o vírus tivesse seguido seu curso de forma descontrolada.

Estudos anteriores já tentaram calcular a dor causada por mortes relacionadas à pandemia nos Estados Unidos, que agora estão em mais de meio milhão. Uma pesquisa recente em março, por exemplo, descobriu que quase um em cada cinco norte-americanos conhecia pessoalmente alguém que morreu de Covid-19. Mas este estudo, publicado na JAMA Pediatrics, parece ser o primeiro a focar especificamente em crianças.

“Há uma narrativa de que as crianças não são muito afetadas pelo vírus, uma vez que não tendem a ficar tão doentes e têm mortalidade mais baixa do que adultos”, disse a autora do estudo Rachel Margolis, socióloga e demógrafa da Western University em Ontário, Canadá, ao Gizmodo por e-mail. “No entanto, as crianças são muito afetadas pela morte de familiares e, portanto, neste artigo, examinamos a frequência com que as crianças perdem um dos pais.”

Margolis e seus colegas basearam-se em pesquisas anteriores destinadas a avaliar o impacto de uma morte em membros da família. Nesse caso, eles tentaram estimar o número médio de crianças menores de 18 anos que estariam conectadas a uma única morte por Covid-19, com base no que se sabe sobre a população dos Estados Unidos e as mortes relacionadas à pandemia até o momento. Eles também compararam o que descobriram com o número estimado de crianças que perderiam um dos pais em um ano sem pandemia.

Em média, os autores calcularam que cada morte de Covid-19 nos Estados Unidos provavelmente deixaria 0,078 filho sem um dos pais. Isso aumenta rapidamente quando você considera quantas pessoas morreram no país por causa da pandemia.

Entre fevereiro de 2020 e fevereiro de 2021, sua melhor estimativa descobriu que 37.300 crianças perderam pelo menos um dos pais para Covid-19, com base nas cerca de 479.000 vítimas documentadas durante esse período. Estima-se que a maioria dessas crianças estava na adolescência. Quando eles levaram em conta o excesso de mortes — aquelas acima da média anual, um valor que representa o número direto e indireto de vítimas da Covid-19 — eles estimaram que 43.000 crianças haviam perdido um dos pais para a pandemia. Em comparação com um ano normal, eles também calcularam que a pandemia havia levado a um aumento de 17,5% a 20,2% nas mortes parentais.

“Para efeito de comparação, os ataques de 11 de setembro de 2001 deixaram 3.000 crianças sem pais”, escreveram os autores. “O fardo ficará mais pesado à medida que o número de mortos continuar a aumentar”.

De fato, desde fevereiro deste ano, cerca de 70.000 norte-americanos morreram de Covid-19, de acordo com os Centros de Controle e Prevenção de Doenças (CDC). E embora as vacinas altamente eficazes devam em breve virar a maré contra a pandemia, centenas de pessoas ainda morrem todos os dias, enquanto as hospitalizações e novos casos diários permanecem relativamente altos.

No entanto, as coisas poderiam ter sido piores. No pior cenário possível, em que as vacinas não chegaram e a pandemia foi capaz de matar 1,5 milhão de pessoas nos Estados Unidos antes que a imunidade coletiva fosse atingida, os autores estimaram que provavelmente 116.900 crianças teriam perdido um dos pais.

Mesmo quando a pandemia finalmente acabar, ainda haverá o luto pelas vidas perdidas. Outro estudo no ano passado, conduzido por alguns dos mesmos autores por trás dessa nova pesquisa, descobriu que cada morte de Covid-19 nos Estados Unidos deixa para trás em média 9 membros da família. E, como acontece com a própria pandemia, essas perdas afetarão desproporcionalmente alguns grupos mais do que outros. Neste estudo atual, as crianças negras contabilizaram 20% das mortes parentais, apesar de representarem apenas 14% das crianças em geral.

“Nossa pesquisa mostra que as crianças estão enfrentando tipos de risco diferentes daqueles enfrentados por adultos mais velhos, mas eles não estão imunes”, disse Margolis. “Além disso, muitos adultos perderam os pais ou outros membros da família. O luto tem sérias consequências, especialmente para as crianças, que apresentam alto risco de problemas de saúde mental e estresse econômico.”

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Embora os idosos continuem sendo os mais vulneráveis ​​a morrer de Covid-19, a pandemia não contida, no entanto, tirou a vida de muitos jovens. De acordo com dados do CDC, mais de 100.000 pessoas com menos de 65 anos morreram pela doença nos EUA. Diante de seus resultados, os pesquisadores defendem que mais medidas sejam tomadas para ajudar as pessoas, especialmente as crianças, mais diretamente afetadas por todas essas mortes.

“Minha esperança é que, ao sairmos da pandemia, levemos a sério o processo de luto. Adoraria ver mais governos oferecendo licença por luto”, disse Margolis. “Além disso, em relação às crianças específicas que perderam um dos pais, precisamos descobrir quem são essas crianças, conectá-las aos serviços locais e ajudá-las a obter apoio de curto e longo prazo. Sabemos que perder um dos pais é difícil nos melhores momentos. É ainda mais difícil quando não podemos nos reunir e apoiar uns aos outros”.