Com dietas bastante controladas e gravidade zero, os astronautas não precisam se preocupar muito em ganhar nem peso, nem massa. Mas você já parou para pensar como se mede massa em um ambiente sem peso? Afinal, todo o conceito de balanças depende totalmente da gravidade.

Parece que medir massa é possível: você só precisa de um substituto para a gravidade. E como demonstra o astronauta Don Pettit, da Estação Espacial Internacional, uma mola de baixa tensão preenche esta lacuna.

Mas medir dessa forma a massa de um objeto não é tão simples: não há um visor na balança com o número exato.

No espaço, você pendura o objeto em um suporte, e prende o objeto à mola, que age como gravidade. Então, você mede as oscilações do objeto, à medida que ele se move como um pêndulo. Quanto mais rápido ele se move, mais leve ele é. Calibrando a “balança” e fazendo os cálculos adequados, é possível determinar qual a massa relativa de objetos pequenos.

A balança, infelizmente, não serve para pessoas, mas tudo bem: assim eles apreciam um belo jantar no espaço sem pensar em engordar. [YouTube]