Uma equipe de pesquisadores acabou de examinar 110 genomas diferentes de maconha para descobrir a origem da planta. Suas descobertas colocam a gênese da Cannabis sativa no noroeste da China.

A pesquisa combinou 82 genomas recém-adquiridos com 28 genomas disponíveis para cânhamo e cannabis. A partir desse extenso repositório genético, a equipe classificou as plantas em quatro grupos diferentes: Cannabis basal, que inclui 16 plantas selvagens (e antigamente eram domesticadas) e variedades cultivadas naturalmente; variedades de cânhamo; cannabis do tipo droga selvagem; e cannabis cultivada como droga.

A equipe determinou que o grupo de cannabis basal é a mais original, da qual derivaram os últimos grupos, todos nos últimos 12 mil anos. A pesquisa foi publicada essa semana na Science Advances.

Plantas de cannabis cultivadas no nordeste da China. Imagem: Guangpeng Ren
Plantas de cannabis cultivadas no nordeste da China. Imagem: Guangpeng Ren

“Desvendamos a origem geográfica do cultivo da cannabis (Leste Asiático), a data (início do Neolítico) e a presença de uma linhagem genética da cannabis que era até então desconhecida, distinta daquela que deu origem às variedades de cânhamo e maconha distribuídas mundialmente, e provavelmente ainda semelhante ao ancestral comum domesticado de todas essas linhagens”, disse o co-autor do estudo, Luca Fumagalli, geneticista conservacionista da Universidade de Lausanne, na Suíça, por e-mail. “Também descobrimos que os dois genes envolvidos na síntese de CBD e THC foram perdidos alternadamente durante a seleção forte para propriedades psicoativas ou produção de fibra, respectivamente.”

Embora anteriormente uma questão de debate, os pesquisadores de cannabis chegaram a um consenso de que a cannabis é composta de apenas uma espécie – Cannabis sativa – e essa pesquisa corrobora essa ideia. Então, se você ouvir alguém se referir a Cannabis indica, eles ainda estão falando sobre uma planta Cannabis sativa.

A equipe determinou que os progenitores selvagens da cannabis foram extintos e, portanto, morreu a única presença de variedades cultivadas e selvagens. Essa ideia havia sido proposta anteriormente, mas a abrangência desta nova pesquisa corrobora as descobertas anteriores. Um estudo anterior focou no pólen de cannabis antigo, relacionado à planta Humulus (conhecida como lúpulo), que é encontrada em toda a Ásia há dezenas de milhões de anos. Mas esse estudo meramente datou o pólen, em vez de rastrear como diferentes cepas de plantas ao redor do mundo se inter-relacionam e surgem em momentos diferentes.

Uma planta de cannabis selvagem em uma pastagem central da China. Imagem: Guangpeng Ren
Uma planta de cannabis selvagem em uma pastagem central da China. Imagem: Guangpeng Ren

Ryan Lynch, um ecologista e pesquisador de cânhamo que não era afiliado à pesquisa recente, diz que o estudo conclui que, de fato, essa planta no noroeste da Ásia deu origem à Cannabis sativa. “Se confirmadas, essas são descobertas importantes que requerem estudos adicionais e esforços imediatos de conservação para preservar a diversidade genética remanescente da Cannabis sativa, que corre o risco de ser perdida para sempre devido à falta geral de financiamento e esforço por parte das agências científicas e de preservação de germoplasma”.

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A equipe identificou genes específicos como tendo sido selecionados para cultivo. Esses genes estavam ligados à formação dos ramos da planta, ao momento de seu florescimento, à força de suas paredes celulares e, talvez o mais interessante, à síntese e potência dos canabinoides nas plantas do tipo droga. Fumagalli disse que, no futuro, a equipe gostaria de comparar o conteúdo de canabinoides produzido por plantas selvagens e basais, “que prevemos ser significativamente menor do que aquele produzido por tipos de cânhamo e drogas”.