A sonda New Horizons da NASA atualmente está viajando em direção a um objeto misterioso no Cinturão de Kuiper conhecido como MU69. Observações recentes indicam uma superfície bastante avermelhada – possivelmente ainda mais vermelha do que as manchas encontradas em Plutão.

A imagem mais próxima já capturada de um objeto do Cinturão de Kuiper
Animação da NASA mostra como a sonda New Horizons viu Plutão

Este pequeno objeto no Cinturão de Kuiper, que mede entre 30 e 40 km de diâmetro, está localizado a 1,6 bilhão de km além de Plutão. Quando a New Horizons chegar por lá no dia 1 de janeiro de 2019, ela estará 43,3 vezes mais distante do Sol do que a Terra. Incrivelmente, a New Horizons vai voar mais próximo a MU69 do que esteve de Plutão quando fez seu sobrevoo histórico no dia 15 de julho de 2015.

A cor avermelhada do MU69, assim como as manchas vermelhas em Plutão e em sua lua Caronte, sugere a presença de tolina, uma classe de moléculas formadas através da irradiação ultravioleta de compostos orgânicos simples como o metano e o etano.

A tolina não é formada naturalmente na Terra, mas é abundante na superfície de corpos congelados no sistema solar distante. Usando o Hubble, cientistas confirmaram que MU69 faz parte da região “fria clássica” do Cinturão de Kuiper, que contém alguns dos objetos mais antigos do sistema solar.

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Estimativa do tamanho do MU69. Via New Horizons/NASA

Em um encontro da Divisão de Ciências Planetárias da Sociedade Astronômica Americana, cientistas da missão falaram sobre o futuro encontro com o objeto no Cinturão de Kuiper. Observações recentes feitas pelo telescópio espacial Hubble sugerem que MU69 é mais avermelhado do que Plutão. MU69 é conhecido por ser o menor objeto do cinturão de Kuiper a ter a cor medida, e essa é a primeira coisa que sabemos sobre esse objeto misterioso.

Quanto mais distante chega a New Horizons, e conforme ela encontra mais objetos distantes da Terra, mais a missão se parece com Jornada nas Estrelas. Esperamos por ainda mais estranhezas quando essa incrível sonda espacial chegar ao seu destino atual no primeiro dia de 2019.

[NASA]

Foto: concepção artística do encontro da New Horizons com um objeto do Cinturão de Kuiper. Via NASA/JHUAPL/SwRI