Após meses de expectativa e um concurso de nomes que envolveu centenas de milhares de eleitores, a NASA finalmente decidiu um nome para o seu próximo rover em Marte: Perseverance.

Sojourner, Spirit, Opportunity, Curiosity — e agora Perseverance.

O rover da missão Mars 2020 está praticamente pronto para o lançamento, que está programado para julho de 2020 na Estação da Força Aérea dos EUA de Cabo Canaveral, na Flórida. Tudo o que faltava era um nome formal, e agora finalmente o temos.

A NASA anunciou o novo nome hoje em conferência de imprensa, com Thomas Zurbuchen, administrador associado da Diretoria de Missões Científicas da NASA. Ele disse que “a curiosidade e a perseverança são as bases da exploração”, em uma referência ao rover Curiosity, que atualmente explora a superfície marciana.

Quem sugeriu o nome Perseverance é Alex Mather, aluno da 7ª série da Lake Braddock Secondary School, que fica no estado americano da Virgínia. Durante a conferência de imprensa, Mather leu um breve discurso de seu ensaio vencedor, dizendo que a humanidade está sujeita a sofrer contratempos à medida que se aventura no espaço, mas será a “perseverança” que nos verá através de quaisquer dificuldades, acrescentando que o “a raça humana sempre perseverará rumo ao futuro”.

Para escolher o novo nome, a NASA lançou um concurso em agosto de 2019. A participação foi gigantesca: a agência espacial recebeu mais de 28 mil inscrições e 770 mil votos de todo o mundo, incluindo 509.338 dos Estados Unidos. No final de janeiro, a NASA reduziu sua lista a nove nomes: Courage, Clarity, Endurance, Perseverance, Tenacity, Vision, Ingenuity, Promise e Fortitude. Destes, Perseverance foi escolhida como a vencedora.

Que bom, né? Promise e Fortitude teriam sido nomes simplesmente horríveis para um explorador robótico.

Imagem: NASA/JPL/Caltech

Se tudo correr conforme o planejado, o rover de seis rodas e 1.050 kg pousará na Cratera Jezero de Marte em 18 de fevereiro de 2021.

Construído no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA em Pasadena, Califórnia, o Perseverance está equipado com todos os tipos de bugigangas de última geração, incluindo um instrumento para escanear o solo que está abaixo do veículo espacial, a capacidade de coletar amostras de superfície e colocá-las em recipientes de armazenamento para recuperação posterior, software avançado de navegação automática, rodas mais resistentes e recursos de manobra para evitar que o rover tombe em situações extremas.

Ah, e o veículo espacial trará um companheiro aéreo — o Mars Helicopter Scout, que fornecerá nossa primeira visão aérea da superfície marciana.

Uma vez na Cratera Jezero, local de um antigo leito de lago, o Perseverance procurará sinais de vida que possa ter existido em Marte e executará análises científicas da geologia, atmosfera e outros fenômenos naturais do Planeta Vermelho.

O próximo estágio da exploração marciana está prestes a começar e, finalmente, podemos chamar o veículo espacial que tornará tudo isso possível pelo seu nome. Boa viagem, Perseverance!