A empresa de voos espaciais Virgin Galactic anunciou neste sábado (22) que o VSS Unity, seu avião espacial reutilizável projetado para transportar oito pessoas ao espaço, completou seu terceiro voo tripulado após mais de dois anos.

A empresa disse que o avião foi lançado pela VMS Eve, uma aeronave feita sob medida, que carregou o VSS Unity a uma altitude de mais de 15 km antes de liberá-lo. Pilotado por CJ Sturckow e Dave Mackay, o avião chegou ao espaço a uma altitude de 89,23 km, de acordo com um comunicado. Em seguida, ele retornou à Terra e, eventualmente, à pista de lançamento do Spaceport America, no México.

Michael Colglazier, CEO da empresa, disse que o voo mostrou a elegância e a segurança do sistema de voos espaciais que eles programam, conhecido como SpaceShipTwo, e marcou um grande passo para todos. “A viagem espacial é um empreendimento ousado e aventureiro, e estou incrivelmente orgulhoso de nossa talentosa equipe por tornar o sonho da viagem espacial privada uma realidade”, disse Colglazier. “Começaremos imediatamente a processar os dados obtidos neste voo de teste bem-sucedido e estamos ansiosos para compartilhar notícias sobre nossos próximos planos.”

Além disso, o VSS Unity realizou três experimentos de pesquisa para a Nasa: o primeiro deles consistiu na medição de campo eletromagnético do Laboratório de Física Aplicada da Johns Hopkins. O segundo, chamado Collisions I nto Dust Experiment e liderado pela University of Central Florida, teve como objetivo estudar o comportamento de poeira e partículas finas em resposta a atividades humanas e robóticas no espaço. Já o terceiro foi um sistema cirúrgico baseado no espaço pensado pelas Universidade de Louisville e a Universidade Carnegie Mellon.

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A Virgin Galactic não é a única empresa que busca abrir o turismo espacial para clientes pagantes nos próximos anos. O Blue Origin, de Jeff Bezos, está realizando seu primeiro voo tripulado com o veículo suborbital New Shephard em 20 de julho e leiloando um assento para todos os interessados. A data de início do serviço comercial da Virgin Galactic é no início de 2022 e já tem cerca de 600 reservas de passagens, que foram vendidas a preços entre $ 200.000 e $ 250.000 cada.