É difícil não invejar a capacidade do Homem-Aranha de desviar de ataques usando seus reflexos sobre-humanos, quando você ainda deixa cair sua torrada no chão algumas manhãs. Mas uma picada de aranha radioativa pode não ser a única maneira de obter reflexos sobre-humanos, porque os pesquisadores demonstraram um método de aprimorar os reflexos humanos usando uma combinação de sensores e estimulação elétrica muscular bem cronometrada.

O ser humano médio pode reagir a um estímulo visual em cerca de um quarto de segundo, então, quando seus olhos notam um mosquito zunindo em volta de sua cabeça, demora cerca de 250 milésimos de segundo para o seu braço levantar e afastá-lo. Seu cérebro passa a maior parte desse tempo – cerca de 200 milissegundos – processando o que você vê, decidindo o que fazer e depois enviando um sinal para o seu corpo reagir. Os últimos 50 milissegundos são quanto tempo leva para um músculo humano entrar em ação quando recebe o comando. A combinação dos dois processos representa o tempo de reação de um humano, e pesquisadores da Universidade de Chicago e do laboratório de pesquisa da Sony CSL em Tóquio, no Japão, criaram uma maneira rudimentar de reduzir esse tempo de reação.

Em uma série de experimentos simples que envolviam pegar um marcador, fotografar um objeto em alta velocidade em movimento e atingir uma bola de beisebol no ar, os pesquisadores usaram uma combinação de sensores para detectar o evento e conectaram estimuladores de músculos elétricos para desencadear uma reação. O objetivo da pesquisa, no entanto, não era fazer com que os sujeitos se sentissem como fantoches sendo controlados pelo hardware. Você realmente se sentiria como um super-herói se estivesse apenas seguindo os comandos de alguém controlando remotamente o seu corpo? De forma alguma.

Através de tentativa e erro, os pesquisadores descobriram que limitando a ativação dos estimuladores musculares elétricos para cerca de 160 milésimos de segundo após o evento estimulante, os tempos de reação de um sujeito poderiam ser acelerados em quase 80 milissegundos enquanto ainda os fazia sentir como se estivessem em controle completo de seus corpos. Na realidade, seus movimentos eram completamente controlados por todo o hardware em que estavam conectados, mas como estavam concentrados na mesma tarefa durante o experimento, o tempo entre suas reações naturais e as provocadas artificialmente estava próximo o suficiente para fazê-los pensar que eles tinham feito isso sozinhos.

A ideia de usar um traje especial que aumenta os reflexos do usuário é algo tentador para os fãs de quadrinhos, mas a pesquisa ainda tem um longo caminho a percorrer antes que vigilantes com superpoderes genuínos saiam pelas ruas. Os experimentos foram limitados a um evento muito específico e único. Se os participantes tivessem mudado de ideia no último minuto, não teriam feito nenhuma diferença, suas reações teriam sido as mesmas. O sistema teria que levar em conta um número quase ilimitado de variáveis ​​e estímulos para ser verdadeiramente eficaz e replicar algo como o senso comum do Homem-Aranha.

Poderes sobre-humanos ainda são um sonho distante, mas essa abordagem pode ser benéfica para aqueles que lidam com desafios de mobilidade que dependem de tecnologia, como a estimulação elétrica dos músculos, para melhorar suas vidas diárias. Essas tarefas, como caminhar com segurança por uma sala sem pisar ou tropeçar em obstáculos, reduzem bastante o número de variáveis ​​que precisam ser contabilizadas. Esta pesquisa poderia tornar mais fácil e seguro para as pessoas com deficiência se locomoverem, ao mesmo tempo em que lhes dá um forte senso de independência.