Em 1949, um Albert Einstein de 70 anos disparou uma mensagem para Glyn Davys, pesquisador de radares que vivia na Inglaterra. Mas o assunto não era radar nem física — eram pássaros e abelhas e a forma como esses animais se orientam.

A carta foi publicada no início no Journal of Comparative Physiology A, depois de ser compartilhada com a equipe de pesquisa pela viúva de Glyn, Judith Davys. Serve para lembrar que as buscas de Einstein iam além do espaço-tempo; ele estava interessado nas inúmeras maneiras pelas quais a física afetava o mundo ao seu redor. (Claro, Einstein tinha muitos pensamentos além da física. O cientista também encontrou tempo para escrever sua famosa crítica ao capitalismo, um ensaio intitulado “Por que o socialismo?”)

Os pensamentos de Einstein sobre a física animal surgiram após conversas com o pesquisador austríaco-alemão das abelhas e ganhador do Prêmio Nobel Karl von Frisch, que deu uma palestra sobre os animais na Universidade de Princeton no mesmo ano em que a carta foi escrita. O texto da breve carta é o seguinte:

Caro senhor:

Estou bem familiarizado com as admiráveis ​​investigações do Sr. v. Frisch. Mas não consigo ver uma possibilidade de utilizar esses resultados na investigação sobre os fundamentos da física. Isso só poderia ser o caso se um novo tipo de percepção sensorial, resposta de seus estímulos, fosse revelado através do comportamento das abelhas. É pensável que a investigação do comportamento das aves migratórias e dos pombos-correio possa, algum dia, levar à compreensão de algum processo físico ainda não conhecido.

Atenciosamente,

Albert Einstein.

Carta datada de 18 de outubro de 1949 pelo professor Albert Einstein da Universidade de Princeton para o Sr. Glyn (escrito Sr. Ghyn [sic]) Davys na Inglaterra com referência ao trabalho de Karl von Frisch e a percepção sensorial dos animais. Imagem: Dyer et al. 2021, J Comp Physiol A / Universidade Hebraica de Jerusalém
Na carta, Einstein se refere à pesquisa de abelhas de von Frisch como “admirável” e sugeriu que estudar a percepção animal poderia oferecer dicas para uma nova física. Era uma troca de ideias entre acadêmicos.

Karl von Frisch com duas de suas abelhas. Foto: Wikimedia Commons

“Sete décadas depois que Einstein propôs que uma nova física pudesse vir da percepção sensorial animal, estamos vendo descobertas que impulsionam nossa compreensão sobre navegação e os princípios fundamentais da física”, disse Adrian Dyer, pesquisador da RMIT University em Melbourne, Austrália, e principal autor do artigo, em um comunicado de imprensa da universidade. A equipe de Dyer analisou documentos que confirmaram que Einstein conheceu von Frisch pessoalmente após a palestra de 1949.

Hoje, sabemos que a navegação animal realmente envolve um aspecto fascinante da física. As tartarugas marinhas orientam-se detectando campos magnéticos. Os pássaros fazem algo semelhante em um processo que parece envolver o entrelaçamento quântico — um conceito físico descoberto por Einstein — e os gatos têm uma compreensão rudimentar da física, embora isso não os impeça de sentar dentro de caixas que não existem.