Você já se pegou olhando para alguma coisa no Facebook sem acreditar que aquilo consegue ser popular? Talvez você seja mais uma vítima de uma peculiaridade da rede social que faz com que algo pareça ser comum, quando na verdade é bastante raro.

Um novo estudo da Universidade do Sul da Califórnia revela um novo tipo de ilusão natural, na qual você observa alguma coisa – uma opinião, ou a adoção de um avatar temático – em muitos dos seus amigos, mesmo que isso seja algo raro dentro da rede social.

Os pesquisadores mostraram visualmente como isso pode acontecer usando uma rede social simplificada com apenas 14 membros. Mantendo a estrutura (ou seja, a ligação entre os membros) da rede igual, eles pintaram três membros de vermelho – essa poderia ser a coisa em particular que mencionamos antes – e então contaram quantos membros se ligavam diretamente a eles.

As coisas podem parecer mais populares do que realmente são nas redes sociais

O exemplo acima mostra que quando membros diferentes são pintados de vermelho – e lembre-se que isso é tudo o que muda – o resultado varia bastante. No exemplo da esquerda, todos os membros sem cores viam metade dos seus contatos pintados de vermelho; por outro lado, no experimento da direita, nenhum membro sem cor via as coisas desse jeito.

A equipe por trás do estudo chamou isso de ilusão majoritária: o efeito através do qual uma visão local sugere algo em comum quando na verdade, em toda a rede, isso é algo raro. O Technology Review diz que acontece principalmente quando o atributo aparece nos membros com as melhores ligações – ou seja, os com mais amigos.

Os pesquisadores também testaram a teoria observando o Digg, redes de blogs políticos, e uma rede social de físicos para ver se o efeito era observado em qualquer situação. Você pode ler mais sobre a investigação no artigo científico, mas, em resumo, a resposta é sim, isso pode acontecer sempre.

É uma descoberta bem interessante e que pode ajudar a explicar porque certo tipo de conteúdo se torna tão popular na web. Mas também pode explicar algo mais sombrio, com os pesquisadores destacando que “sob certas condições, mesmo uma opinião minoritária pode parecer extremamente popular localmente.” Em outras palavras, pontos de vistas tóxicos e minoritários podem parecer mais populares do que realmente são.

[arXiv via Technology Review]

Imagem por FACEBOOK(LET) sob licença Creative Commons