Os conservacionistas britânicos descobriram por que uma ilha protegida perto da costa sudoeste do Reino Unido está repleta de milhares de elásticos.

Mullion Island é uma ilha desabitada na costa leste do condado de Cornwall, no sul do Reino Unido. A pequena massa terrestre mede apenas 259 metros de diâmetro. Como toda a ilha de Mullion foi reservada como um santuário de pássaros, quem quiser visitar o afloramento rochoso precisa de uma permissão especial.

Recentemente, guardas florestais do UK National Trust – uma organização dedicada à preservação dos locais históricos e naturais da Grã-Bretanha – foram alertados sobre algo estranho na ilha: milhares de elásticos espalhados ao longo da costa.

Mullion Island. Imagem: National Trust

“Primeiro notamos os elásticos em uma visita de monitoramento durante a época de reprodução e ficamos confusos por que havia tantas e como chegaram lá”, Mark Grantham, pesquisador do West Cornwall Ringing Group – uma organização que acompanha o movimento de pássaros – disse em um comunicado do National Trust.

Não querendo perturbar os pássaros em seus ninhos, Grantham e seus colegas esperaram até o outono no hemisfério norte para voltar à ilha para limpar a bagunça.

“Em apenas uma hora, coletamos milhares de elásticos e punhados de resíduos de pesca”, disse ele.

Esses resíduos de pesca incluíam pedaços de rede de pesca verde e barbantes, alguns dos quais tinham a forma de pequenas bolas – um sinal revelador de que os resíduos indigestíveis haviam se aventurado através de um sistema digestivo aviário.

Uma bola de resíduos indigestíveis contendo uma faixa elástica amarela. Crédito: National Trust/Seth Jackson

Em um comunicado de imprensa, guardas do National Trust dizem que finalmente descobriram o que está acontecendo: grandes gaivotas-de-dorso-preto e arenque, que pousam na ilha, estão confundindo os elásticos com minhocas. As gaivotas estão aparentemente arrancando elásticos descartados dos campos agrícolas do continente e levando-os para Mullion Island. Os elásticos podem ficar presos no estômago, impedindo que os pássaros se alimentem das minhocas reais que os nutririam.

Este é um exemplo triste das consequências imprevistas do descuido humano e de como nem os santuários protegidos são imunes ao lixo.

Pedaços de rede de pesca e barbante regurgitados por gaivotas. Crédito: National Trust/Seth Jackson

Agora, o Trust está pedindo às empresas locais que considerem maneiras alternativas de descartar plástico, látex e outros materiais nocivos à vida selvagem.

“Os materiais de uso único estão tendo um impacto alarmante nos lugares mais remotos do país”, disse Lizzy Carlyle, chefe de práticas ambientais do National Trust, em comunicado à imprensa. “Cabe a todos nós assumir a responsabilidade pela forma como usamos e descartamos esses itens – sejam produtores ou consumidores”.

As gaivotas podem não parecer aves vulneráveis, mas suas populações estão em declínio. O número de grandes gaivotas-de-costas-pretas – a maior espécie de gaivota do mundo – caiu 30% nos últimos anos, e as gaivotas-prateadas estão na Lista Vermelha de Aves de Conservação do Reino Unido. As ameaças às aves marinhas da Grã-Bretanha incluem o declínio dos estoques de peixes, perda de habitat, aquecimento do mar, emaranhamento nas redes de pesca e ingestão de plásticos, de acordo com o National Trust.

“Plástico e borracha ingeridos são outro fator em uma longa lista de desafios que nossas gaivotas e outras aves marinhas devem enfrentar apenas para sobreviver”, disse Holder.