Desde sua descoberta na década de 1920, o vírus da peste suína africana (PSA)  tem causado periodicamente surtos devastadores, e às vezes misteriosos, de doenças e morte entre porcos domésticos. A ameaça do PSA é tão profunda que os países rotineiramente abatem populações inteiras de suínos possivelmente expostos e proíbem importações dos países afetados para evitar uma maior disseminação. Mas isso não impediu que o vírus se tornasse endêmico em partes da Rússia e da Europa. Desde 2018, a maior epidemia de PSA até hoje está em andamento em toda a Ásia, levando à morte de milhões de porcos e causando estragos na economia global de suínos.

O vírus da peste suína africana deve o seu nome à doença que causa. É o único vírus de DNA conhecido por se espalhar por artrópodes — neste caso, a picada de certas espécies de carrapatos moles (o material genético de um vírus pode ser RNA ou DNA). O vírus é endêmico na África Subsaariana, onde não parece adoecer gravemente seus hospedeiros nativos de carrapatos e várias espécies de suínos selvagens. Mas quando o PSA infecta porcos domésticos, pode causar uma febre hemorrágica grave, semelhante ao Ebola, com uma taxa de mortalidade de quase 100%. 

Embora os carrapatos sejam normalmente o principal método de transmissão, o vírus também pode sobreviver por muito tempo na carne e nos fluidos corporais de porcos infectados, inclusive nas fezes, permitindo que se espalhe com bastante facilidade por meio do contato próximo em uma fazenda.

A recente descoberta de PSA na Alemanha é angustiante. Em setembro do ano passado, as autoridades alemãs confirmaram a presença do vírus em javalis e, em 15 de julho, tornou-se o último país a relatar casos locais de PSA, encontrados entre porcos que viviam em duas fazendas. Ainda nesta semana, foi confirmado um terceiro caso em uma pequena fazenda próxima às outras duas localidades. Após a descoberta do vírus no ano passado, muitos países proibiram temporariamente as importações de carne suína alemã, o que pode limitar a disseminação da peste na região.

A peste suína africana é um problema potencialmente sério sempre que for encontrada, mas há pelo menos uma fresta de esperança: nunca houve um caso suspeito de doença humana ligada ao vírus, embora possa permanecer viável na carne por meses, mesmo depois de ser preservado, congelado ou cozido.

Autoridades de saúde na Alemanha, no entanto, reafirmaram que o vírus provavelmente não colocará os humanos em perigo, mesmo que comam carne de animais infectados. Apesar disso, a garantia vem na esteira do vírus recentemente encontrado em várias fazendas de suínos no país, uma evolução preocupante, uma vez que a PSA é altamente contagiosa e fatal em porcos domésticos.

“Como o patógeno não é perigoso para os seres humanos, o consumo de alimentos provenientes de animais infectados não representa um risco à saúde dos consumidores”,  disse o Instituto Federal da Alemanha de Avaliação dos Riscos na atualização mais recente sobre PSA.

Ainda assim, há espaço para um pessimismo sombrio se você estiver interessado o bastante. O vírus causador da PSA é o único membro conhecido de sua família viral, chamada Asfarviridae. Contudo, em dezembro de 2020, um grupo internacional de pesquisadores afirmou ter encontrado evidências de sequências de DNA de um ou mais vírus desconhecidos possivelmente relacionados à PSA em amostras de sangue coletadas em pessoas no Oriente Médio, bem como em esgotos na Espanha.

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“A detecção dessas sequências sugere que pode existir maior diversidade genética entre os asfivírus do que se pensava anteriormente e aumenta a possibilidade de que a infecção humana por asfivírus possa ocorrer”, escreveram eles. Apenas um pouco para pensar.