A Nasa escolheu a SpaceX na quarta-feira (10) para entregar os dois primeiros segmentos da estação espacial que vai orbitar a Lua, o Lunar Gateway. Esse é o segundo contrato de alto nível que a agência governamental concedeu ao fabricante aeroespacial privado nesta semana.

Durante o voo recém-anunciado, que está programado para ocorrer “não antes de” maio de 2024, um foguete SpaceX Falcon Heavy lançará os primeiros dois elementos do posto avançado planejado como uma carga útil integrada que incluirá o elemento de energia e propulsão do Gateway (PPE) e seu Posto Avançado de Habitação e Logística (HALO).

A estação espacial Gateway, que terá cerca de um sexto do tamanho da Estação Espacial Internacional (ISS), está sendo planejada como uma extensão do programa Artemis da Nasa, que visa “apoiar investigações de pesquisa, tripulação e expedições à superfície lunar”.

Apesar de a Nasa ter planejado originalmente lançar os segmentos PPE e HALO separadamente no topo de dois foguetes distintos, o inspetor geral da agência escreveu em um relatório divulgado no ano passado que havia decidido lançar os dois segmentos juntos em um esforço para cortar custos.

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Embora inicialmente houvesse uma preocupação de que a carga combinada pudesse ser muito pesada para os foguetes disponíveis comercialmente, uma porta-voz da Nasa confirmou ao The Verge que o Falcon Heavy havia atendido a todos os requisitos de desempenho da agência.

A missão está programada para custar à Nasa US$ 331,8 milhões – mais de três vezes o preço de um contrato separado que a agência concedeu à SpaceX no início desta semana para lançar sua missão astrofísica SPHEREx.

Assim que o Gateway for estabelecido, um módulo de serviço com elementos essenciais de suporte à vida – incluindo oxigênio, água, eletricidade e controles de temperatura – será lançado durante o segundo voo planejado da NASA de seu novo mega foguete, o Space Launch System (SLS). Essa missão, conhecida como Artemis 2, será a primeira missão tripulada entre os programas Artemis.