Nos últimos anos, está claro que os fabricantes de vestíveis estão buscando algo além do monitoramento da frequência cardíaca. Mais relógios inteligentes e rastreadores fitness ostentam sensores de SpO2, por exemplo, como um meio de monitorar a apneia do sono ou controlar o estresse. Mas se há uma doença que as empresas de vestíveis não conseguem cobrir, é a pressão arterial. Depois de alguns anos dando dicas, Valencell, um conhecido fabricante dos EUA de componentes para wearables, agora diz que é apenas uma questão de tempo antes de começarmos a ver os fones de ouvido para monitoramento da pressão arterial.

Por que agora? Bem, isso é porque a Valencell diz que de alguma maneira descobriu como obter um minúsculo sensor PPG – os mesmos sensores ópticos usados ​​em dispositivos de pulso para medir a frequência cardíaca – para medir a pressão sanguínea. Em termos de precisão, a Valencell diz que sua tecnologia deve estar em pé de igualdade com os medidores de pressão tradicionais, atende aos padrões de precisão ISO e deve ser capaz de identificar corretamente a hipertensão com 89% de precisão.

Para apoiar isso, a Valencell disse que coletou 15.000 conjuntos de dados de mais de 5.000 indivíduos. Para dar um passo adiante, a empresa disse que, em seguida, realizou outra rodada de testes de validação de acordo com o protocolo ISO, usando dados coletados por enfermeiros não empregados pela Valencell. O que é fascinante, no entanto, é que o sensor não requer nenhum tipo de calibração.

Calibração é a coisa que torna os vestíveis de pressão arterial tão difíceis de desenvolver em primeiro lugar. Um teste manual, por exemplo, envolve inflar uma braçadeira até que você possa ouvir os batimentos cardíacos do indivíduo e depois esvaziá-lo lentamente até não poder mais. Os medidores de pressão automatizados essencialmente fazem a mesma coisa, mas eliminam a necessidade de outro ser humano fazer uma leitura. Criar wearables que possam imitar esse procedimento é difícil; A Omron fez isso com o smartwatch HeartGuide, que possui uma pulseira inflável, mas foram necessários quase dois anos de testes antes de conseguir a aprovação da FDA.

Por outro lado, a Valencell afirma que seu sensor precisa apenas de três coisas para medir a pressão arterial em 30 segundos: um sinal PPG, sinal de movimento e biometria estática, como idade, peso, altura e sexo. Como um bônus adicional, a Valencell diz que seu sensor pode medir a pressão sanguínea em tempo real, continuamente. Ele também diz que o ouvido (desde que você consiga obter o ajuste correto) é o local ideal para medir a pressão arterial, pois há mais fluxo sanguíneo na área e permanece a uma distância fixa do seu coração.

Uma demonstração da tecnologia da Valencell em ação. As leituras de pressão arterial levam apenas 30 segundos. Foto: Victoria Song/Gizmodo

A pressão alta, ou hipertensão, é frequentemente conhecida como “o assassino silencioso”, precisamente porque poucas pessoas sabem que a têm. O Centro de Controle de Doenças diz que 75 milhões de pessoas têm hipertensão, mas que apenas metade está ciente disso. Outro problema com o rastreamento é que os métodos tradicionais são apenas verificações pontuais. O monitoramento contínuo, no entanto, abriria portas para novas aplicações.

Dito isto, a Valencell mostrou que seu sensor não deve ser uma solução de nível médico – ele se destina mais a ser uma ferramenta geral de bem-estar.

Um exemplo de uso que a empresa destacou foram os aplicativos de meditação como Calm ou Headspace. Como eles são baseados em áudio, você seria capaz de acompanhar teoricamente como sua pressão arterial é afetada durante a meditação através do ouvido. Da mesma forma, você pode usar fones de ouvido de pressão arterial para rastrear a probabilidade de hipertensão.

Portanto, não seria uma ferramenta de diagnóstico, mas algo que poderia estimular alguém a ser examinado por um médico. A pressão arterial, afirma a Valencell, é um critério melhor para medir estresse do que a saturação de oxigênio no sangue (a métrica utilizada pelos sensores de SpO2), sendo, em teoria, um indicador mais direto da qualidade da sua saúde. A hipertensão é geralmente um sinal de que algo está errado. Enquanto isso, uma leitura instável de SpO2 pode ter várias razões benignas.

Este não é o primeiro ano em que a Valencell promove o monitoramento da pressão arterial por meio de sensores PPG. A empresa vem trabalhando nisso desde 2009, e lembro de conversar com eles durante a CES 2018. A diferença é que agora a tecnologia está pronta para ser comercializada. Quando perguntei a Valencell quando poderíamos ver um par de fones de ouvido com essa tecnologia chegar ao mercado, o presidente da empresa, Dr. Steven LaBoeuf, disse que muito provavelmente antes do final do ano.